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Les minuscules gouttelettes de graisse, dans nos cellules, font partie du système immunitaire et aident à combattre les infections bactériennes. Jusqu’à maintenant, on pensait que ces gouttelettes étaient parmi les parties les plus vulnérables des cellules.

Les gouttelettes de graisse combattent les bactéries

Ces gouttelettes de lipides se trouvent dans les cellules de tous les organismes complexes. Elles stockent les graisses et autres lipides, qui sont des nutriments essentiels. Chez l’homme, des cellules spécialisées appelées adipocytes, stockent la graisse corporelle sous forme de gouttelettes de lipides.
Pendant de nombreuses années, les biologistes ont pensé que ces gouttelettes de lipides n’étaient « qu’une structure inerte, un simple site de stockage », explique Robert Parton, de l’université du Queensland en Australie. Mais en fait, elles contiennent aussi des protéines, qui remplissent un large éventail de fonctions. « Nous avons maintenant des conférences entières, qui se penchent uniquement sur ces gouttelettes de lipides et tous les processus associés ».
Lorsqu’une bactérie infecte une cellule animale, elle se nourrit souvent des gouttelettes de lipides. « C’est une belle source de graisse à l’intérieur de la cellule », explique M. Parton. Mais il semble que les cellules animales, aient trouvé un moyen de renverser la situation. « Rétrospectivement, il est logique qu’au cours des millions d’années de lutte entre nous et les agents pathogènes, la cellule ait également réagi », explique M. Parton.

Elles transportent des protéines immunitaires 

Dans une série d’expériences sur des souris et sur des cellules humaines, l’équipe de M. Parton a découvert que ces gouttelettes de lipides transportent une série de protéines qui participent à la réponse immunitaire. Lorsque des bactéries dangereuses pénètrent dans la cellule, des signaux d’alarme chimiques sont émis, et ceux-ci activent les protéines immunitaires des gouttelettes de lipides – qui tuent toute bactérie qui s’approche de cette gouttelette.
La cellule a pris l’un de ses composants les plus vulnérables et l’a transformé en arme, explique M. Parton. « Elle l’utilise comme un piège à miel », dit-il. « Elle produit ces protéines, les met sur les gouttelettes de lipides, puis tue les bactéries.
Jusqu’à présent, les preuves montrent seulement que ces gouttelettes de lipides peuvent combattre des bactéries – il n’y a aucun signe qu’elles combattent les virus.
En outre, certaines bactéries peuvent échapper aux attaques de ces gouttelettes de lipides, et ce sont souvent des agents pathogènes que nous connaissons bien. « Nous avions la salmonelle à l’intérieur, et il n’y a pas eu de mise à mort, pour autant que nous puissions le savoir par ce mécanisme », explique M. Parton. Il sera crucial de découvrir quelles bactéries peuvent survivre, et comment elles le font.

Combattre la résistance des bactéries

A long terme, Parton espère pouvoir exploiter l’activité immunitaire des gouttelettes de lipides pour aider à traiter les maladies infectieuses. « Le but ultime est de pouvoir utiliser ces connaissances pour combattre la résistance des bactéries, et de les intégrer à notre arsenal », dit-il.
Cette recherche a été publiée dans Science.
Source : New Scientist
Crédit photo : StockPhotoSecrets