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Une nouvelle analyse laisse entendre qu’il n’y a peut-être pas beaucoup de phosphine sur Vénus après tout. L’annonce en septembre de l’observation du gaz phosphine dans l’atmosphère vénusienne a suscité l’enthousiasme, en raison de la possibilité qu’il puisse provenir de la vie. Mais les chercheurs qui fouillent dans les données d’archives, ont fixé une limite stricte à la quantité de ce gaz inattendu qui se trouve réellement sur cette planète.

La phosphine ne serait pas aussi abondante

Après la détection initiale, Clara Sousa Silva du Centre d’astrophysique de Harvard-Smithsonian dans le Massachusetts – qui a également participé aux recherches annoncées en septembre – et ses collègues ont examiné les données prises en 2015 à l’observatoire Maunakea à Hawaï. Ces observations ont été prises dans les longueurs d’onde infrarouges, où l’on s’attendrait à voir des signes de phosphine.
Les premières observations ont trouvé de la phosphine à des concentrations d’environ 20 parties par milliard, mais cette équipe de recherche a fixé une limite à environ 5 parties par milliard. « Est-ce parce qu’il n’y a pas de phosphine ? C’est possible, mais nous devons alors essayer de déterminer où l’interprétation de premières données s’est trompée », explique Mme Sousa-Silva.
Mais il est également possible que ce soit un indice sur la répartition de la phosphine dans l’atmosphère. Ce gaz devrait être rapidement détruit dans de nombreuses zones de l’atmosphère, en particulier au sommet des nuages, là où les mesures infrarouges ont été prises. Il est donc possible que ces mesures n’aient pas été suffisamment approfondies pour repérer la phosphine, explique Mme Sousa-Silva.
Il est également possible que l’abondance de la phosphine sur cette planète varie dans le temps. « Si la phosphine provenait de la vie, nous nous attendrions à une énorme variabilité locale », dit Sousa-Silva. « Sur Terre, où il provient d’organismes vivants, il est extrêmement variable – dans la majeure partie de l’atmosphère, il n’y en a presque pas, mais au-dessus des endroits où il est créé, il y en a beaucoup plus.

Mieux comprendre Vénus

Dans l’ensemble, ces mesures contradictoires démontrent que nous avons besoin de beaucoup plus d’observations de Vénus, dans de nombreuses longueurs d’onde pour essayer de sonder davantage différentes zones de l’atmosphère, dit Mme Sousa-Silva. « Ce n’est pas un gros coup », dit-elle. « C’est vraiment intéressant et cela nous en dit long sur ce que nous devons faire pour de futurs travaux ».
Paul Byrne, de l’Université d’État de Caroline du Nord, explique que nous ne pourrons peut-être pas comprendre la signification des indices de phosphine, tant que nous n’aurons pas envoyé un vaisseau spatial pour prendre des mesures de près. « Nous n’en savons pas assez sur Vénus pour savoir ce que cela signifie réellement », dit-il. « Jusqu’à ce que nous ayons envoyé un vaisseau spatial sur Vénus, nous sommes en quelque sorte en train de faire tourner des moulins à vent pour essayer de trouver une réponse à ces questions. »
Cette recherche a été pré-publiée dans arXiv.
Source : New Scientist
Crédit photo : Pixabay