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Paul Hayne, de l’université du Colorado à Boulder, et son équipe ont utilisé des images de caméra et des mesures des températures, prises par le Lunar Reconnaissance Orbiter de la NASA, pour cartographier les régions froides et ombragées en permanence sur la Lune, qui sont considérées comme les endroits les plus susceptibles de contenir de la glace en raison de leur manque d’exposition à la lumière du Soleil.

De l’eau sur la Lune

Bien qu’il y ait de nombreuses preuves de la présence d’eau sur la Lune, on pensait auparavant que ces « pièges à froid » se limitaient à des cratères profonds de plusieurs kilomètres de large. Cependant, l’équipe a découvert qu’il existe également des pièges à micro-froid – des zones à l’échelle du mètre et du millimètre qui sont ombragées en permanence, et qui pourraient donc contenir de la glace plus accessible. Au total, les chercheurs estiment que les pièges à froid occupent environ 40 000 kilomètres carrés, soit à peu près 0,1 % de la surface de la Lune.
« Nous voyons des milliards et des milliards de ces pièges à froid à des échelles qui n’ont jamais été vues auparavant », dit Hayne. « Cela nous donne l’occasion d’extraire la glace beaucoup plus facilement. Nous pensons que c’est révolutionnaire en matière de ce qui sera possible pour les astronautes sur la Lune ».
Une étude séparée a en outre confirmé la présence de glace d’eau (H2O) plutôt que d’hydroxyle (OH), que les observations précédentes n’ont pas permis de distinguer. Casey Honniball, du Centre des vols spatiaux Goddard de la NASA dans le Maryland, et ses collègues ont utilisé le télescope SOFIA, qui est monté sur un plan pour obtenir une vue plus claire de l’atmosphère terrestre, pour repérer une signature spectrale unique à l’eau. « J’ai crié d’excitation », dit Honniball.

Utiliser cette eau plutôt que de l’emporter

Selon M. Honniball, les lectures concordent avec la présence de molécules d’eau, incorporées dans les grains de la surface lunaire. « Cette forme d’eau devrait être très répandue à la surface », dit-elle. « L’eau est essentielle à la vie humaine, mais son lancement dans l’espace est coûteux », déclare Mme Honniball. « Trouver de l’eau sur la Lune peut signifier que nous pouvons utiliser l’eau qui s’y trouve, plutôt que de l’emporter avec nous. »
Mais on ne sait pas encore très bien dans quelle mesure l’eau sous cette forme est stable sur de longues périodes, déclare William Bottke de l’Institut de recherche du sud-ouest du Colorado. « Les astronautes pourraient aussi avoir beaucoup de difficulté à extraire cette eau », dit-il. « Par exemple, pour remplir une bouteille, les astronautes pourraient avoir besoin de traiter des milliers de kilos de roches. »
Cette recherche a été publiée dans Nature Astronomy.
Source : New Scientist
Crédit photo : Pixabay

La Lune contient de l'eau utilisable par les astronautesmartinEspace
Paul Hayne, de l'université du Colorado à Boulder, et son équipe ont utilisé des images de caméra et des mesures des températures, prises par le Lunar Reconnaissance Orbiter de la NASA, pour cartographier les régions froides et ombragées en permanence sur la Lune, qui sont considérées comme les endroits...