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On estime à 200 millions le nombre de personnes qui contractent le paludisme chaque année, et la maladie a tué près de 400 000 personnes uniquement en 2018 – nous sommes maintenant un peu plus près de comprendre pourquoi il est si difficile de l’arrêter. Le principal parasite à l’origine de la maladie, a mis au point une stratégie pour se cacher sans être détecté dans le sang des porteurs.

Un parasite qui se cache dans le sang

Le paludisme est causé par cinq espèces du parasite Plasmodium, la plus mortelle étant Plasmodium falciparum. Ce parasite infecte les globules rouges humains et se reproduit à l’intérieur de ceux-ci, entraînant des symptômes tels que la fièvre et des douleurs musculaires.
La plupart des cas de paludisme se produisent pendant la saison des pluies, qui, dans certaines régions d’Afrique occidentale, se situe entre juillet et décembre. P. falciparum peut se répliquer pendant ces mois, car les moustiques qui peuvent transmettre cette maladie d’une personne à l’autre sont nombreux.
Ce qui n’a pas été clair, c’est la façon dont ce parasite réagit pendant la saison sèche, qui est d’une durée de près de six mois, lorsque les moustiques sont rares. Silvia Portugal, de l’université de Heidelberg en Allemagne, et ses collègues ont découvert que P. falciparum modifie son expression génétique, de manière à lui permettre de survivre sans être détecté dans le sang humain, prêt à reprendre vie lorsque les pluies reviennent.
Portugal et ses collègues ont suivi 600 personnes au Mali. Au cours des saisons des pluies de 2017 et 2018, ils ont enregistré respectivement 386 et 347 cas de paludisme avec de la fièvre diagnostiquées. Pendant les saisons sèches, seuls 12 cas de fièvre ont été diagnostiqués en 2017, et cinq cas en 2018.
« Ce que ce parasite a trouvé ici est une sorte d’endroit idéal », dit Portugal. Pendant la saison sèche, il reste à des niveaux si bas qu’il provoque rarement des symptômes de cette maladie ou provoque une réponse du système immunitaire de la personne.

Ils produisent une molécule

Pour comprendre comment ce parasite agit, les chercheurs ont prélevé et analysé des échantillons de P. falciparum prélevés sur des porteurs. pendant la saison des pluies et la saison sèche. Pendant la saison des pluies, ces parasites produisent une molécule qui rend les globules rouges plus susceptibles d’adhérer aux vaisseaux sanguins. Les cellules contenant ces parasites ont ainsi moins de chances de se rendre jusqu’à la rate, qui est essentiellement un filtre sanguin, dans lequel les globules rouges endommagés ou malades sont éliminés.
Cependant, pendant la saison sèche, ces parasites ne produisent plus ces molécules, ce qui signifie que les cellules sanguines infectées ne semblent pas autant coller aux parois des vaisseaux sanguins. Par conséquent, la plupart des cellules infectées se sont rendues jusqu’à la rate où elles ont été décomposées. Cela a permis de maintenir la population des parasites, à un faible niveau, qui ne provoque pas de maladie ou ne déclenche pas de réponse immunitaire.
« Pour parvenir à une élimination quasi totale de la malaria, il ne suffira pas de cibler les personnes qui tombent malades », déclare Portugal. « Si nous pouvions nettoyer ces réservoirs pendant la saison sèche, et réduire la quantité des parasites que nous avons lorsque les moustiques reviennent, cela pourrait être une intervention efficace ».
Cette recherche a été publiée dans Nature Medicine.
Source : New Scientist
Crédit photo : Pixabay

Le parasite du paludisme modifie les gènesmartinBiologie
On estime à 200 millions le nombre de personnes qui contractent le paludisme chaque année, et la maladie a tué près de 400 000 personnes uniquement en 2018 - nous sommes maintenant un peu plus près de comprendre pourquoi il est si difficile de l'arrêter. Le principal parasite à...