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Si la glace de mer de l’Arctique disparaît en été au milieu du siècle comme prévu, le monde pourrait connaître un cercle vicieux qui entraînerait un réchauffement planétaire suffisant pour presque éliminer l’impact de la Chine devenant neutre en carbone.

La glace de mer

Les pertes de glace dans les régions gelées sont connues pour déclencher des boucles de « rétroaction climatique ». Par exemple, la glace blanche reflète une grande partie de l’énergie du Soleil, de sorte que lorsqu’elle est remplacée par de l’eau claire et sombre qui absorbe la chaleur, le réchauffement est plus important. Mais la question de savoir dans quelle mesure ce réchauffement est plus important reste ouverte.
Pour y répondre, Ricarda Winkelmann, de l’Institut de recherche sur l’impact climatique de Potsdam, en Allemagne, et ses collègues ont modélisé l’impact de ces rétroactions, sur l’augmentation de la température mondiale, si la glace disparaissait des glaciers des montagnes, des calottes glaciaires du Groenland et de l’Antarctique occidental, et de l’Arctique en été. Ils ont découvert que la perte de glace dans ces quatre endroits contribuerait, au cours des siècles et des millénaires, à un réchauffement supplémentaire de 0,43°C dans le cas où la température du globe s’élèverait à 1,5°C.
Toutefois, les réactions de l’Arctique pourraient entraîner un réchauffement sur des périodes beaucoup plus courtes. Les étés dans cette région devraient être libres de glace avant 2050. Cela signifie que l’Arctique à lui seul pourrait être responsable d’un réchauffement supplémentaire de 0,19 °C vers le milieu du siècle, en plus des 1,5 °C. Un cinquième de degré, c’est un chiffre énorme : on estime que la récente promesse de la Chine de devenir neutre en carbone d’ici 2060 devrait réduire le réchauffement climatique de 0,2 à 0,3 °C.
Ces rétroactions de l’Arctique auraient un impact encore plus important au niveau local, en augmentant les températures de 1,5 °C dans une région qui se réchauffe plus rapidement que le reste du monde, et qui est assaillie par des incendies records.

Quantifier les rétroactions qui suivraient la perte totale de glace 

« Les masses de glace sur la Terre sont importantes. C’est à nous de décider de ce qui se passe avec ces masses de glace et cela aura un effet sur notre climat mondial », explique M. Winkelmann. L’équipe a utilisé des simulations informatiques des systèmes terrestres, pour quantifier les rétroactions qui suivraient la perte totale de glace – un scénario dramatique qui pourrait être limité si l’humanité réduit ses émissions.
Les changements de réflectivité, ou albédo, ont représenté 55 % des 0,43°C de réchauffement. Ces rétroactions comprenaient également la vapeur d’eau, qui a contribué à 30 % du réchauffement – un air plus chaud peut contenir plus d’eau et piéger plus de chaleur dans l’atmosphère. Les nuages ont contribué à une hauteur de 15 % au réchauffement.
Selon M. Winkelmann, bien que le réchauffement total de 0,43 °C ne se produise pas immédiatement, les émissions de l’humanité poussent les calottes glaciaires comme celles du Groenland et de l’Antarctique occidental à des points de basculement irréversibles, ce qui signifie que les mesures prises aujourd’hui sont importantes. « Les décisions que nous prendrons dans les prochaines années peuvent en fait déterminer le sort, des masses de glace de la Terre à long terme », dit-elle.
C’est ce qu’affirme Kim Holmén, de l’Institut polaire norvégien : « une utilisation intelligente de ces modèles pour quantifier la contribution des différentes rétroactions sur le réchauffement final. »
Cette recherche a été publiée dans Nature Communications.
Source : New Scientist
Crédit photo : Pixabay

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