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Le désert le plus aride de la Terre pourrait être la clé pour trouver de la vie sur Mars. Les divers microbes découverts dans les couches de sol peu profondes et riches en argile du désert d’Atacama au Chili, suggèrent que des dépôts similaires sous la surface martienne abriteraient des microorganismes, qui pourraient être facilement trouvés par de futures missions de rovers.

La vie microbienne sur Mars

Sous la direction de l’université de Cornell et du Centro de Astrobiología espagnol, des scientifiques proposent désormais un guide planétaire pour l’identification des biomarqueurs microbiens dans les excavations peu profondes des rovers dans l’argile martienne. Dans cet environnement sec d’Atacama, les scientifiques ont trouvé des couches d’argile humide à environ 30 cm de profondeur.
« Ces argiles sont habitées par des microorganismes », a déclaré l’auteur correspondant Alberto G. Fairén. « Notre découverte suggère que quelque chose de similaire a pu se produire il y a des milliards d’années – ou peut malgré tout se produire – sur Mars ».
Si des microbes existaient sur Mars dans le passé, leurs biomarqueurs y seraient probablement préservés, a déclaré M. Fairén. « Si des microbes existent encore aujourd’hui », a-t-il dit, « la dernière vie martienne pourrait encore y demeurer. »
La planète rouge verra des rovers traverser sa surface dans les prochaines années. Le rover Perseverance de la NASA se posera sur Mars en février 2021; le rover européen Rosalind Franklin arrivera en 2023. Ces deux missions chercheront des biomarqueurs microbiens dans l’argile sous la surface de cette planète.
« Ces données aideront à guider la recherche », a déclaré M. Fairén, « pour indiquer où nous devons chercher et quels instruments utiliser dans la recherche de la vie ».

30 espèces microbiennes dans le désert d’Atacama

Dans la région de Yungay, dans le désert d’Atacama, les scientifiques ont découvert que la couche d’argile, un habitat jusqu’alors inexploré pour la vie microbienne, est habitée par au moins 30 espèces microbiennes salines de bactéries et d’archaebactéries (des organismes unicellulaires) métaboliquement actifs.
Cette découverte des chercheurs renforce l’idée qu’au début de l’histoire de Mars, le sous-sol pourrait avoir été similaire avec des niches habitables protégées, en particulier pendant le premier milliard d’années de son histoire.
« C’est pourquoi ces argiles sont importantes », a-t-il déclaré. « Elles préservent extrêmement bien les composés organiques et les biomarqueurs et elles sont abondantes sur Mars. »
Cette recherche a été publiée dans Scientific Reports.
Source : Cornell University
Crédit photo : Pixabay