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L’effet des médicaments dopaminergiques sur les capacités d’apprentissage des patients atteints de la maladie de Parkinson, s’avère être lié à la présence de symptômes de tremblements. Chez les patients qui ne ressentent pas de tremblements, la médication dopaminergique améliore la capacité d’apprendre à partir de récompenses (apprentissage par renforcement).

Les tremblements

Il est remarquable qu’un médicament n’apporte aucun avantage en matière d’apprentissage par la récompense aux patients qui présentent des tremblements. Tels sont les résultats d’une nouvelle étude menée par des chercheurs de l’Université Radboud et du centre médical universitaire de Radboud.
« Il est quelque peu surprenant que jusqu’à maintenant, les études sur la cognition dans la maladie de Parkinson n’aient jamais évalué la distinction entre les patients qui présentent des tremblements et ceux qui n’en présentent pas », déclare Hanneke den Ouden, chercheuse à l’université Radboud. « Notre étude montre qu’il existe un lien entre les problèmes de motricité et les problèmes de cognition chez les patients atteints de la maladie de Parkinson ».

Les capacités d’apprentissage et la maladie de Parkinson

La plupart des patients atteints de la maladie de Parkinson ressentent des tremblements, c’est-à-dire des secousses dans un bras ou une jambe. Seul un patient sur quatre ne présente pas ces symptômes. En outre, de nombreux patients souffrent de troubles mentaux. En raison d’une diminution de la dopamine, une molécule chimique messagère présente dans le cerveau, les patients atteints de la maladie de Parkinson deviennent moins sensibles à l’apprentissage par les récompenses.
Un grand nombre d’études antérieures ont montré qu’il est possible de remédier à ce trouble de l’apprentissage en administrant des médicaments dopaminergiques. Il reste cependant un mystère, à savoir pourquoi ces médicaments n’ont aucun effet chez de nombreux patients. L’étude des chercheurs de Radboud révèle que cette amélioration par la médication ne se produit que chez les patients qui ressentent des tremblements.

Présence et absence de tremblements

« Nous avons observé qu’avec les médicaments, les patients sans tremblement s’amélioraient dans une tâche où ils devaient apprendre à appuyer sur un bouton pour recevoir une récompense (points). Ce résultat est tout à fait conforme aux recherches antérieures. Cependant, il est remarquable que les patients souffrant de tremblements présentent un effet contraire », déclare Den Ouden. « Il est important de noter que ces patients sans tremblement présentent généralement une détérioration plus rapide des capacités cognitives, et sont plus susceptibles de développer une démence ».
« Le fait que nous n’observions que les résultats d’études antérieures chez des patients sans tremblement suggère que ces études antérieures n’ont porté que sur ces patients. Cela serait logique, car il est plus facile pour les patients sans tremblement de participer à une expérience. Cependant, il est important de réaliser que trois patients sur quatre souffrent de tremblements, et notre étude montre que les médicaments ont un effet différent sur ces patients. Nous considérons qu’il s’agit là d’un avertissement majeur : soyez toujours conscient de la diversité des patients dans votre étude, sinon vous risquez de tirer des conclusions erronées ».

Valeur prédictive

Selon les chercheurs, il est crucial d’améliorer notre compréhension de cette diversité de patients. « Cette étude nous apprend que les systèmes de dopamine des patients atteints de la maladie de Parkinson avec et sans tremblements sont affectés de différentes manières, et que cela va au-delà de la simple neutralisation des problèmes moteurs, en affectant également la cognition », selon le coauteur Rick Helmich, neurologue au centre médical universitaire de Radboud. « Le fait qu’une personne ressente ou non des tremblements pourrait donc avoir une valeur prédictive significative, concernant l’efficacité des médicaments dans le domaine cognitif. Cependant, des études plus nombreuses et plus importantes sont nécessaires avant de pouvoir confirmer les conclusions de cette étude ».
Cette recherche a été publiée dans Brain.
Source : Radboud University
Crédit photo : Pexels