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La lune de Jupiter, Europe, peut briller dans l’obscurité. Des expériences en laboratoire ont montré que le type de glace qui recouvre la surface de cette lune brille sous l’effet du rayonnement, ce qui pourrait nous aider à comprendre la composition de ses plaines gelées et de ses océans souterrains.

Elle peut briller dans l’obscurité

En raison de la façon dont le puissant champ magnétique de Jupiter accélère les particules chargées, Europe est constamment bombardée par des électrons de haute énergie. Murthy Gudipati, du Jet Propulsion Laboratory de la NASA en Californie, et ses collègues ont étudié comment la surface glacée d’Europe pourrait réagir à ce bombardement, en faisant sauter des électrons sur des échantillons de glace enrichis de molécules que l’on peut trouver sur Europe.
Lorsque les électrons frappent les molécules de la glace, celles-ci se désagrègent et les atomes qui les composent absorbent une partie de l’énergie. Les atomes ont alors réémis cette énergie sous forme de lumière, provoquant une étrange lueur de couleur verte. Cette lueur était plus ou moins intense selon le type de molécule – par exemple, l’ajout de chlorure de sodium diminuait cette luminosité.
« Si vous imaginez que vous vous tenez sur Europe et que vous regardez la lueur sous vos pieds, elle serait similaire à celle que vous auriez si vous vous teniez dehors au clair de lune et que vous regardiez ensuite le sol », dit Gudipati. « Mais la surface d’Europe est un environnement très dangereux, donc bien que nous puissions nous imaginer en train de nous y tenir, quelques secondes à rester debout sur Europe tueraient probablement une personne ».

Des océans qui possèdent les ingrédients nécessaires à la vie

Bien que visiter Europe en personne puisse être impossible, la NASA a déjà un vaisseau spatial en préparation; la mission Europa Clipper qui devrait être lancée en 2024 et qui étudiera cette lune en orbite autour de Jupiter. Il pourrait éventuellement observer la glace incandescente et utiliser sa luminosité pour aider à déterminer sa composition.
« Il y a des preuves qu’il y a des océans sous la glace d’Europe qui pourraient être habitables, et si c’est le cas, les minéraux et les sels qui se trouvent dans cet océan, devraient être en train de s’échanger avec la surface », dit Gudipati. Savoir de quoi est faite sa surface pourrait nous aider à comprendre si les mers d’Europe possèdent les ingrédients nécessaires à la vie.
Cette recherche a été publiée dans Nature Astronomy.
Source : New Scientist
Crédit photo : Pixabay

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