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L’œuvre de Jens Malmkvist a connu une fin dramatique cette semaine. Éthologue à l’université d’Aarhus, Malmkvist étudie le comportement et le bien-être des visons d’élevage, dans le but de leur donner une vie meilleure alors qu’ils sont élevés pour leur fourrure. Mais lundi et mardi, les 6350 visons de l’établissement d’Aarhus ont été gazés dans le cadre d’un abattage national, ordonné le 4 novembre par le gouvernement danois.

Des visons gazés à cause d’une mutation

Le Danemark cherche à arrêter la propagation de ce qu’il considère comme une dangereuse souche du SARS-CoV-2, qui circule chez les visons et infecte également les humains. Des scientifiques affirment que les mutations du virus, décrites cette semaine dans un bref « document de travail« , pourraient réduire l’efficacité des vaccins contre le COVID-19.
La mise en œuvre de l’abattage national a été temporairement interrompue hier après que le ministre danois de l’alimentation, de l’agriculture et de la pêche, Mogens Jensen, a reconnu que le gouvernement n’avait pas l’autorité légale pour la mettre en œuvre. Dans une déclaration, M. Jensen a déclaré que le processus avait eu « un départ malheureusement désordonné », mais a noté que le gouvernement avait soumis un projet de loi au Parlement danois, qui lui donnerait le pouvoir dont il a besoin.
Cette décision reflète une inquiétude croissante concernant la propagation du SARS-CoV-2 chez les visons, signalée dans six pays. Quatre d’entre eux – l’Espagne, la Suède, l’Italie et les États-Unis – ont réagi en abattant les populations dans les exploitations touchées. Les Pays-Bas sont allés plus loin en accélérant l’interdiction complète de l’élevage des visons, initialement prévue pour 2024 et maintenant effective en mars 2021. La propagation explosive du virus chez le vison et plusieurs cas documentés de transmission du vison à l’homme, ont fait craindre au gouvernement néerlandais que les fermes ne deviennent un réservoir permanent de virus.

Des vaccins pourraient moins bien fonctionner

Les expériences menées avec la souche ΔFVI ont montré que le plasma des patients ayant récupéré du COVID-19 ou de lapins immunisés avec le virus ne le neutralisait pas aussi efficacement que le virus non muté. Comme de nombreux vaccins contre le COVID-19 qui visent à provoquer une réponse immunitaire à la protéine de pointe, on craint que ces vaccins ne fonctionnent pas bien contre le mutant ΔFVI, qui a été trouvé jusqu’à présent chez 12 personnes au Danemark.
Les résultats sont préliminaires, mais le gouvernement les a jugés suffisamment sérieux pour ordonner l’abattage des 12 millions de visons au Danemark, le plus grand producteur mondial de visons. Environ 80 % de ces animaux devaient de toute façon arriver à leur terme ce mois-ci – et devenir des animaux à fourrure – mais cette décision signifie que les stocks d’élevage et de laboratoire seront également détruits. L’élevage de visons sera interdit au moins jusqu’à la fin de l’année 2021.
Des chercheurs aux Pays-Bas ont également étudié l’évolution du SARS-CoV-2 chez les visons. Dans un article publié dans Science hier, ils ont rapporté avoir trouvé la mutation affectant le site de liaison du récepteur – mais pas les trois autres présents sur ΔFVI – dans quatre fermes. « Elle n’a pas continué à se propager, et nous ne l’avons pas revue depuis », déclare l’épidémiologiste vétérinaire Arjan Stegeman de l’université d’Utrecht. (L’équipe a en effet constaté que 68 % des ouvriers agricoles et de leurs contacts avaient des anticorps contre le virus, ce qui souligne le risque de transmission de cette maladie du vison à l’homme).

Des foyers non détectés

Au moins neuf pays qui possèdent des élevages de visons n’ont pas signalé d’infections par le SARS-CoV-2 chez les visons. Mais ils pourraient bien avoir des foyers non détectés, explique Ilaria Capua, virologue vétérinaire au One Health Center of Excellence de l’université de Floride. Le virus pourrait également s’être répandu chez d’autres mustélidés d’élevage ou sauvages, une famille qui comprend les belettes, les loutres, les blaireaux, les martres et les furets. « Nous devrions considérer cela comme la première des nombreuses retombées dans les populations animales », déclare M. Capua. « J’invite fortement les scientifiques à aller voir ces animaux.
Bien que l’élevage des visons soit controversé en Europe, il est probable qu’il survive à cette pandémie, dit M. Malmkvist, et la recherche sur le bien-être des visons reste donc nécessaire. Ses propres études ont montré, par exemple, que les jeunes animaux sont plus heureux lorsqu’ils vivent en paires mâles-femelles et qu’ils ne s’intéressent pas particulièrement aux grandes cages, mais qu’ils aiment avoir une cage à deux étages pour pouvoir monter et descendre. D’autres articles ont mis en lumière le régime alimentaire et les matériaux de litière préférés de ces animaux.
Les travaux de son équipe ont également influencé la législation danoise qui oblige les éleveurs à sélectionner des animaux moins craintifs. Les exploitations agricoles de l’Union européenne ne peuvent plus faire de commerce international, sans une certification basée en partie sur les recherches du groupe. « J’ai eu le sentiment de faire partie d’une équipe, de faire la différence », dit-il.

Ne prendre aucun risque pour la santé humaine

Le fait que son troupeau de recherche n’ait pas connu d’épidémies, rend l’abattage massif d’autant plus douloureux. « Mais nous ne pouvons prendre aucun risque concernant la santé humaine », dit M. Malmkvist. « Je dois être sûr que les dirigeants danois ont pris la bonne décision. »
Source : Science
Crédit photo sur Unsplash : Jo-Anne McArthur