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Des singes capucins ont été observés en train de manger les restes d’un jeune enfant capucin, offrant un exemple extrêmement rare de cannibalisme parmi les primates qui vivent en Amérique.

Un acte rare de cannibalisme

« Nous n’avons jamais rien vu de tel auparavant », déclare Katharine Jack de l’université de Tulane en Louisiane. Depuis 1983, les chercheurs observent et collectent des données sur les capucins à face blanche dans le parc national de Santa Rosa au Costa Rica – une des plus longues études en cours sur les primates au monde.
En avril 2019, Mari Nishikawa de l’université de Tokyo, au Japon, et d’autres chercheurs observaient les capucins dans ce parc lorsqu’ils ont entendu plusieurs cris. Ils ont vu un bébé de 10 jours tomber d’un arbre juste avant que sa mère et une autre femelle ne chassent un singe mâle.
L’infanticide n’est pas rare chez ces primates. Il se produit souvent lorsqu’un nouveau mâle alpha entre dans un groupe, et veut obtenir le monopole de la reproduction sur les femelles. Jack dit que les mâles non alpha tuent parfois aussi les bébés, comme le mâle subordonné chassé dans ce cas.
La mère a tenté de sauver ce nourrisson, mais ses pattes arrière semblaient paralysées, peut-être à la suite d’une morsure du mâle, et il est rapidement mort. La mère a abandonné son enfant mort, après quoi un jeune mâle de deux ans, s’est approché et a commencé à mordiller ses doigts. Cela a incité la femelle alpha du groupe – la grande tante du nourrisson – à arriver et à commencer à manger elle aussi le cadavre.

Un comportement étrange

L’épisode était étrange pour plusieurs raisons, explique Jack. Pour commencer, les capucins ne mangent généralement que des choses qu’ils ont eux-mêmes tuées. « Nous n’avons jamais vu un capucin consommer quelque chose qui est mort », dit-elle. « Ils ne fouillent jamais dans les poubelles. »
Lorsqu’ils mangent de la viande – les chiots coati par exemple – les capucins consomment généralement la tête et le visage en premier, mais le cannibalisme était tout le contraire, puisqu’ils commençaient avec les doigts et les pieds du nourrisson.
De plus, d’autres primates du groupe s’approchaient du corps, le reniflaient et l’examinaient, mais ne se joignaient pas aux autres. Beaucoup d’entre eux ont recroquevillé leurs lèvres dans un geste que nous pourrions interpréter comme un dégoût, bien que Jack note qu’il est impossible d’attribuer cette émotion aux capucins. « Il leur a semblé que c’était quelque chose de très nouveau, la façon dont ils se sont comportés et ont réagi à cette situation », dit-elle.

Le cannibalisme existe chez d’autres primates

Le cannibalisme est une rareté parmi les primates originaires des Amériques. Alors que des chimpanzés et d’autres primates ont été observés ailleurs en train de cannibaliser les leurs – souvent des bébés ou des placentas – il y a moins de dix cas de cannibalisme chez les primates des Amériques, enregistrés chez seulement six espèces parmi la centaine que l’on trouve dans les Amériques.
Cette recherche a été publiée dans Ecology and Evolution.
Source : New Scientist
Crédit photo : Pexels