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Les chenilles de monarques très affamées se mettent en colère, ce qui les pousse à se cogner la tête et à se débattre contre d’autres chenilles pour tenter de s’assurer d’avoir de la nourriture. « Moins il y a de nourriture, plus leur niveau d’agressivité est élevé », explique Elizabeth Brown de l’Université de Floride Atlantique.

Des chenilles se disputent pour de la nourriture

Les chenilles du monarque, que l’on trouve partout en Amérique du Nord et en Amérique centrale, ne se nourrissent que de feuilles d’asclépiade. Mme Brown et son équipe ont donné aux chenilles trois quantités différentes de nourriture et ont constaté qu’elles s’attaquaient beaucoup plus les unes aux autres lorsque les feuilles étaient rares.
Les grandes chenilles de monarques – celles qui sont en phase finale avant de commencer à se transformer en papillons – ont souvent montré les plus hauts niveaux d’agressivité, probablement parce qu’elles ont besoin de plus de nourriture, explique Mme Brown. « Il y a une chenille gagnante et une chenille perdante », dit-elle. « Celle-ci s’adapte souvent à leur taille. »

Les chenilles affamées n’attaquent que lorsque leur cible se nourrit activement, et cela ne s’est jamais produit lorsque la chenille se reposait. La chenille qui attaque cherche à perturber l’alimentation et à se procurer une source de nourriture.
« On peut souvent voir une seule chenille dépouiller une plante entière de ses feuilles », explique Alex Keene, membre de l’équipe, également à l’Université de Floride Atlantique. « Donc, ces chenilles coûtent cher si vous en avez trois sur une plante ».

La base génétique de l’agressivité 

De nombreux animaux deviennent agressifs lorsqu’ils sont en compétition pour la nourriture. Les chercheurs espèrent en apprendre davantage sur la base génétique de l’agressivité en étudiant ces chenilles. « Nous pourrions en apprendre beaucoup sur des animaux plus complexes à partir de ce modèle d’insecte pertinent sur le plan écologique », explique M. Keene.
Cette recherche a été publiée dans iScience.
Source : New Scientist
Crédit photo : capture d’écran (vidéo)