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Des chercheurs au Japon ont révélé un mécanisme de contrôle de la douleur jusqu’alors inconnu, impliquant un groupe de cellules nouvellement identifiées dans la moelle épinière, offrant une cible potentielle pour renforcer l’effet thérapeutique des médicaments contre la douleur chronique. Si les neurones sont les cellules les plus connues du système nerveux central, un assortiment de cellules non neuronales découvertes pour la première fois au milieu du XIXe siècle jouent également un rôle important.

Une nouvelle population d’astrocytes 

Nommées à l’origine d’après le mot grec pour « colle », ces cellules gliales sont maintenant connues pour être bien plus que de la colle, et sont en fait des éléments essentiels pour réguler le développement et la fonction des neurones dans le système nerveux central. Parmi les différents types de cellules gliales, les astrocytes sont les plus abondants dans le système nerveux central, mais, contrairement aux neurones des différentes régions du cerveau, les chercheurs n’ont pas encore développé une compréhension détaillée des ensembles d’astrocytes ayant des propriétés distinctes.
Maintenant, des chercheurs dirigés par Makoto Tsuda, ont découvert une population unique d’astrocytes de la moelle épinière, ayant un rôle dans la production de l’hypersensibilité à la douleur.
Ces astrocytes se trouvent dans les deux couches externes de la matière grise près de l’arrière de la moelle épinière – un endroit appelé lamelles superficielles de la corne dorsale de la colonne vertébrale – dans une région connue pour transporter des informations sensorielles générales, telles que la pression, la douleur et la chaleur du corps vers le cerveau.
En utilisant des souris, les chercheurs ont montré que la stimulation des neurones noradrénergiques (NAergic) – qui nécessite l’utilisation de la noradrénaline comme neurotransmetteur – qui transportent les signaux du locus coeruleus (LC) dans le cerveau jusqu’à la corne dorsale de la colonne vertébrale, active les astrocytes et que l’activation des astrocytes entraîne une hypersensibilité à la douleur.

Mécanisme de contrôle de la douleur des astrocytes

Les neurones LC-NAergiques descendants sont bien connus pour supprimer la transmission de la douleur dans la corne dorsale vertébrale. Cependant, les chercheurs ont découvert un nouveau rôle des neurones LC-NAergiques descendants pour faciliter la transmission de la douleur spinale, en identifiant une nouvelle population d’astrocytes de la moelle épinière.
Ces observations renversent l’opinion dominante selon laquelle les neurones LC-NAergiques descendants suppriment la transmission de la douleur dans la corne dorsale de la colonne vertébrale. « La découverte de cette nouvelle population d’astrocytes révèle un nouveau rôle des neurones LC-NAergiques descendants dans la facilitation de la transmission de la douleur au niveau de la colonne vertébrale », explique Tsuda.
Compte tenu de ces découvertes, la suppression de la signalisation de ces astrocytes par la noradrénaline pourrait renforcer l’effet des médicaments contre la douleur chronique.
Pour tester cette hypothèse, les chercheurs ont d’abord créé génétiquement des souris chez lesquelles la réponse des astrocytes à la noradrénaline a été inhibée de manière sélective, et leur ont donné de la duloxétine, un analgésique dont on pense qu’il augmente les niveaux de noradrénaline dans la moelle épinière en empêchant son absorption par les neurones LC-NAergiques descendants.

Une cible très prometteuse

En effet, les souris modifiées ont montré un soulagement accru de la douleur chronique grâce à la duloxétine, ce qui confirme le rôle des astrocytes proposé par les chercheurs. « Bien que nous ayons encore besoin de plus d’études avec différents médicaments, cette population d’astrocytes semble être une cible très prometteuse, pour améliorer le potentiel thérapeutique des médicaments contre la douleur chronique », déclare M. Tsuda.
Cette recherche a été publiée dans Nature Neuroscience.
Source :  Kyushu University
Crédit photo : StockPhotoSecrets

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