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Toutes les 11 minutes, 1 Américain se suicide. Cela représente 132 personnes par jour, soit plus de 48 000 par an. Pour ceux qui restent, la question obsédante est de savoir pourquoi.
Un facteur émergent est l’histoire de la famille. L’exemple le plus célèbre est peut-être la famille d’Ernest Hemingway. En plus de son propre suicide en 1961, le père, la soeur, le frère et la nièce du romancier se sont suicidés – en tout, cinq décès par suicide en trois générations. Mais il existe aussi des milliers de familles dans le monde entier, qui ont un passé similaire et qui obligent les chercheurs à étudier la génétique des actes suicidaires.

La génétique peut-elle tout expliquer ?

Dans une nouvelle analyse de ce risque, des chercheurs de l’Institut de santé mentale Huntsman de l’Université de l’Utah ont détecté plus de 20 gènes qui pourraient jouer un rôle dans ces décès. Cette étude, qui est l’une des premières analyses complètes du décès par suicide à l’échelle du génome, a également mis en évidence d’importantes interconnexions génétiques avec des maladies psychiatriques et des comportements associés au suicide, notamment le trouble bipolaire, la schizophrénie et les troubles du spectre autistique.
Les chercheurs affirment que cette étude établit que la mort par suicide est partiellement héréditaire et qu’elle suit dans les familles indépendamment des effets d’un environnement commun. L’identification de ces facteurs de risque génétiques, disent-ils, pourrait permettre de mieux prédire qui pourrait être exposé au risque de suicide, et d’élaborer de nouvelles stratégies pour empêcher le pire de se produire.
« Ce qui est important dans cette étude, c’est que, en utilisant l’ensemble du génome, nous avons créé un score de risque génétique de suicide, qui prédit le statut de cas-témoins en laboratoire », explique Anna R. Docherty, auteur principal de cette étude, et généticienne quantitative à l’Institut de santé mentale Huntsman. « Cela peut également nous aider à étudier comment la génétique et l’environnement interagissent pour augmenter le risque de suicide. Nous sommes loin d’utiliser un quelconque score de risque génétique en clinique, mais c’est la première étape pour quantifier le risque biologique de suicide chez un individu ».

Une analyse de millions de variantes d’ADN 

Pour obtenir une image plus complète des gènes potentiellement impliqués dans le suicide, Docherty et ses collègues ont utilisé la technologie informatique pour analyser des millions de variantes d’ADN dans 3 413 échantillons obtenus du bureau du médecin légiste de l’Utah. Certains de ces sujets qui s’étaient suicidés avaient des antécédents familiaux de suicide, mais d’autres n’en avaient pas.
Il s’agit du plus grand échantillon de décès par suicide au monde, ce qui constitue une amélioration majeure par rapport aux études génétiques précédentes. Ces échantillons ont été comparés à l’ADN de plus de 14 000 personnes ayant des ascendances correspondantes en dehors de cet État et qui ne sont pas décédées par suicide. Ils ont également examiné les dossiers médicaux pour déterminer les conditions de santé mentale et physique.
En utilisant une procédure appelée étude d’association pangénomique (GWAS), les chercheurs ont examiné les variantes génétiques connues sous le nom de SNP (prononcer « snips »), qui sont essentiellement des morceaux du code génétique. Ces millions de SNPs les ont aidés à identifier 22 gènes potentiellement impliqués dans un risque accru de décès par suicide, situés sur quatre chromosomes. Mais en utilisant ces millions de SNP dans une même formule, ils ont également été en mesure d’évaluer et de prédire le statut de suicide à partir de deux ensembles de données distincts.
Ils ont ensuite évalué les décès par suicide en fonction des risques génétiques liés à d’autres problèmes, afin de déterminer si les personnes décédées par suicide pouvaient présenter des risques liés à des maladies qui ne figuraient pas dans leur dossier médical. Les personnes décédées par suicide présentaient des risques génétiques significativement élevés d’impulsivité, de schizophrénie et de dépression majeure – des facteurs de risque critiques pour les décès par suicide.

D’autres facteurs peuvent contribuer au risque de suicide

Toutefois, les chercheurs soulignent que la génétique n’est qu’un des nombreux facteurs qui peuvent contribuer à la mort par suicide. « La mort par suicide nécessite généralement une cascade d’événements », explique M. Gray. « Cette cascade pourrait inclure une prédisposition génétique combinée avec une maladie mentale non traitée ou insuffisamment traitée, à la toxicomanie, aux tensions de la vie quotidienne, lorsque le cerveau ne fonctionne pas bien, à la disponibilité des armes à feu et à un dernier facteur de stress instigateur, comme une rupture romantique, qui conduit à une tragédie ».
Parmi les limites de l’étude, il faut noter que la majorité des cas de suicide sont d’origine nord-européenne. Tous les individus ayant un échantillon d’ADN dans l’analyse n’avaient pas de données disponibles dans leur dossier médical pour clarifier la présence ou l’absence d’un diagnostic de santé mentale. Les données manquantes peuvent signifier l’absence de diagnostic en raison de soins en dehors de cet État, d’un manque d’assurance, de facteurs culturels ou d’une stigmatisation.

Mieux comprendre l’ensemble des facteurs de risque

« Cette étude et d’autres qui suivront vont nous permettre de mieux comprendre l’ensemble des facteurs de risque associés au suicide, et de contribuer à réduire la stigmatisation qui y est associée », déclare M. Docherty. « Nous espérons qu’elle encouragera les familles ayant des antécédents de suicide à en apprendre davantage et à discuter des facteurs de risque et de protection, comme elles le feraient pour d’autres maladies, telles que l’hypertension ou les maladies cardiovasculaires ».
Cette recherche a été publiée dans American Journal of Psychiatry.
Source : University of Utah Health Sciences
Crédit photo : Pexels