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Il sera peut-être un jour possible d’éditer les gènes des cellules du cerveau pour prévenir la maladie d’Alzheimer. Les chercheurs ont découvert que la modification d’un gène-clé dans les cellules nerveuses, réduit la formation d’une protéine associée à la maladie, bien que cela n’ait été fait jusqu’à présent que dans une éprouvette.

Prévenir la maladie d’Alzheimer avec CRISPR 

La maladie d’Alzheimer est la principale cause de démence et le risque augmente fortement avec l’âge. Environ 1 personne sur 4 âgée de plus de 90 ans en est atteinte. La cause de la maladie d’Alzheimer n’est pas encore totalement comprise, mais l’hypothèse principale est qu’une accumulation d’amas d’une protéine appelée bêta-amyloïde en dehors des cellules serait la cause. La bêta-amyloïde se forme lorsqu’une autre protéine, le précurseur amyloïde, est coupée par une enzyme appelée bêta-secrétase.
En 2012, des chercheurs ont découvert que quelques personnes d’origine scandinave possèdent une variante génétique appelée A673T qui leur fait courir quatre fois moins de risques de contracter la maladie d’Alzheimer. « Non seulement vous êtes protégé contre cette maladie, mais vous avez aussi tendance à vivre plus longtemps », explique Jacques Tremblay de l’Université Laval au Canada.
De nombreuses variantes du gène de la protéine précurseure de l’amyloïde augmentent le risque de maladie d’Alzheimer. Mais le variant A673T, qui implique une modification d’une seule lettre de l’ADN, réduit au contraire la production de bêta-amyloïde en modifiant le site auquel l’enzyme bêta-secrétase se lie. Il rend également la bêta-amyloïde moins susceptible de s’agglutiner.
La variante A673T est présente chez environ 1 personne sur 150 en Scandinavie, mais elle est rare dans d’autres pays. Comme ses bienfaits se manifestent très tard dans la vie, elle n’est pas sélectionnée par l’évolution, explique M. Tremblay, ce qui signifie que cette variante ne se propage pas.

Une preuve que cela fonctionne

Selon lui, l’introduction de cette variante dans les cellules du cerveau des gens pourrait avoir les mêmes avantages que l’héritage. Son équipe a fait le premier pas pour le prouver en montrant que la production de bêta-amyloïde, est réduite lorsque cette modification est effectuée dans des cellules qui se développent dans une boîte de culture.
Les chercheurs affinent encore cette technique avant de l’essayer sur des animaux. Tremblay a d’abord utilisé une technique CRISPR appelée « édition de base » pour effectuer le changement nécessaire d’une seule lettre de l’ADN. Il est maintenant passé à une méthode mise au point l’année dernière. « Cette nouvelle technologie, appelée édition de base, est fantastique », déclare M. Tremblay.
Mais même en travaillant avec des cellules dans une boîte de culture, l’équipe n’a pas réussi à toutes les modifier – seulement 40 % dans la dernière expérience utilisant l’édition primaire. Une proportion plus élevée pourrait être nécessaire, explique Selina Wray, de l’University College London, et il sera beaucoup plus difficile d’y parvenir dans le cerveau humain.

Envisager autant de thérapies que possible

Un autre problème majeur est qu’au moment où les gens commencent à présenter les symptômes de la maladie d’Alzheimer, il pourrait être trop tard pour que l’édition génétique puisse faire une différence, dit Wray. Mais cela est vrai pour tout traitement de la maladie d’Alzheimer, et cette approche de l’édition des gènes vaut toujours la peine d’être poursuivie, dit-elle. « Nous devrions envisager autant de thérapies potentielles que possible ».
Pour les premiers essais cliniques, Tremblay prévoit de contourner ce problème en essayant cette approche chez des personnes présentant des mutations dont on sait qu’elles provoquent une apparition précoce de la maladie d’Alzheimer.

Dans le sperme et les ovules

Si l’édition du génome germinal humain commence à être largement utilisée, cette modification pourrait également être effectuée dans le sperme, les ovules ou les embryons, de sorte que les personnes naitraient avec la variante A673T. « À long terme, je pense que cela se produira probablement », déclare M. Tremblay.
Cette recherche a été pré-publiée dans bioRxiv.
Source : New Scientist
Crédit photo : StockPhotoSecrets

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