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Imaginez que vous vous frottiez les narines, que vous mettiez le tampon dans un appareil, et que vous obteniez en 15 à 30 minutes sur votre téléphone un affichage qui vous indique si vous êtes infecté par le COVID-19.

Un test qui donne des résultats en quelques minutes

Telle est la vision d’une équipe de scientifiques des instituts Gladstone, de l’université de Californie, Berkeley (UC Berkeley), et de l’université de Californie, San Francisco (UCSF). Et maintenant, ils font état d’une percée scientifique qui les rapproche de la réalisation de cette idée.
Cette technique a été conçue en collaboration avec Daniel Fletcher, bio-ingénieur de l’université de Berkeley, ainsi qu’avec Jennifer Doudna, PhD, qui est chercheur principal à Gladstone. Doudna a récemment remporté le prix Nobel de chimie 2020 pour avoir co-découvert la technologie d’édition du génome CRISPR, qui est à la base de ces travaux.
Non seulement leur nouveau test de diagnostic peut générer un résultat positif ou négatif, mais il mesure également la charge virale (ou la concentration du SARS-CoV-2, le virus qui cause le COVID-19) dans un échantillon.
« Associée à des tests répétés, la mesure de la charge virale pourrait aider à déterminer si une infection augmente ou diminue », explique M. Fletcher, qui est également un enquêteur de Chan Zuckerberg Biohub. « Le suivi de l’évolution de l’infection d’un patient pourrait aider les professionnels de la santé à estimer le stade de l’infection et à prédire, en temps réel, le temps nécessaire à la guérison ».

Un test plus simple grâce à la détection directe

Les tests pour le COVID-19 actuels utilisent une méthode appelée PCR quantitative. Ainsi, ces tests nécessitent généralement des utilisateurs formés, des réactifs spécialisés et un équipement de laboratoire encombrant, ce qui limite fortement les endroits où les tests peuvent être effectués et entraîne des retards dans la réception des résultats.
Comme alternative à la PCR, les scientifiques développent des stratégies de test basées sur la technologie d’édition de gènes CRISPR, qui excelle dans l’identification spécifique du matériel génétique.
Tous les diagnostics CRISPR à ce jour ont nécessité la conversion de l’ARN viral en ADN, et son amplification avant de pouvoir être détecté, ce qui a ajouté du temps et de la complexité. Mais en janvier 2020, lorsqu’il est apparu clairement que le coronavirus devenait un problème plus important au niveau mondial, et que les tests constituaient un écueil potentiel, elle et ses collègues ont décidé de se concentrer sur le COVID-19.
« Nous savions que le test que nous étions en train de mettre au point serait une solution logique pour un dépistage rapide avec des ressources minimales », explique Mme Fozouni, qui est co-première auteure de l’article, avec Sungmin Son et María Díaz de León Derby, de l’équipe de M. Fletcher à l’université de Berkeley. Ensuite, la caméra du smartphone, essentiellement convertie en microscope, peut détecter la fluorescence et signaler qu’un prélèvement a été testé positif pour ce virus.
« Ce qui rend ce test vraiment unique, c’est qu’il utilise une réaction en une seule étape pour tester directement l’ARN viral, par opposition au processus en deux étapes des tests PCR traditionnels », explique M. Ott. « Les téléphones portables sont également produits en grande quantité et rentables, ce qui démontre que les instruments de laboratoire spécialisés ne sont pas nécessaires pour ce test ».

Des résultats précis et rapides pour limiter la pandémie

Lorsque les scientifiques ont testé leur dispositif en utilisant des échantillons des patients, ils ont confirmé qu’il pouvait fournir dans un délai d’exécution très rapide, des résultats pour les échantillons dont la charge virale est cliniquement pertinente. « Nous espérons qu’avec une augmentation de ce type de tests, nous pourrons éviter le confinement prolongé, et protéger les populations les plus vulnérables ».
Non seulement ce nouveau test basé sur le CRISPR offre une option prometteuse pour les tests rapides, mais en utilisant un smartphone et en se soustrayant d’avoir recours à des équipements de laboratoire encombrants, il a le potentiel de devenir portable et d’être éventuellement disponible à domicile ».
Cette recherche a été publiée dans Cell.
Source : Gladstone Institutes
Crédit photo : Pexels