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Certains des anciens humains vivant en Europe il y a un demi-million d’années, avaient une stratégie remarquable pour faire face à l’hiver : ils hibernaient. C’est du moins ce qu’affirment deux chercheurs. D’autres contestent les preuves – mais les recherches en cours suggèrent qu’il pourrait être possible d’induire un état d’hibernation chez l’homme moderne.

Hiberner pour survivre aux hivers

Sima de los Huesos – la « fosse des os » – se trouve dans le nord de l’Espagne et est l’un des sites les plus importants au monde pour l’étude de l’évolution humaine. Les fouilles sur ce site ont permis de découvrir plus de 7500 fossiles appartenant aux squelettes d’au moins 29 anciens humains, souvent placés dans l’espèce Homo heidelbergensis. Ces os – et les fragments d’ADN qu’ils contiennent – ont été étudiés en détail, révélant que ces anciens humains étaient les ancêtres des Néandertaliens.
Mais les études antérieures ont manqué un point important, selon Antonis Bartsiokas de l’université Démocrite de Thrace en Grèce. Selon lui, ces os montrent des signes d’une série de maladies associées à une mauvaise disponibilité de la vitamine D. Parmi elles, l’ostéodystrophie rénale et le rachitisme – que Bartsiokas a diagnostiqué sur la base des dépôts osseux inhabituellement épais au-dessus des orbites plutôt que sur la présence d’os de jambe nettement arqués. Selon Bartsiokas.

Ils manquaient de vitamine D

L’ensemble de ces pathologies suggère que les anciens humains passaient régulièrement des mois dans des environnements sombres où, privés d’accès à la lumière du soleil, leur corps était incapable de produire de la vitamine D.
« Au début, j’étais perplexe », dit Bartsiokas. Le rachitisme et les carences en vitamine D ont été décrits dans des populations historiques, en particulier dans les centres urbains denses où l’accès au soleil peut être difficile. Jamais, à sa connaissance, des carences en vitamine D n’ont été diagnostiquées chez des humains aussi anciens. En approfondissant le sujet, il s’est rendu compte que la même série de maladies est souvent observée chez les animaux qui hibernent dans les grottes, y compris les chauves-souris.
Avec son collègue Juan Luis Arsuaga, de l’université Complutense de Madrid en Espagne, il affirme que ces os montrent que les hominidés de la Sima de los Huesos hibernaient également dans des grottes. Selon Bartsiokas, c’est la seule façon d’expliquer comment ces anciens humains ont pu passer assez de temps dans le noir pour développer des carences en vitamine D.
« Cette idée peut sembler folle, mais elle est assez folle pour être vraie », dit Bartsiokas. D’une part, il souligne que certains de nos parents primates – dont le lémurien souris gris (Microcebus murinus) – hibernent pendant des jours.

Ils devaient s’adapter rapidement

D’autre part, une étude de 2019 suggère que les humains de la Sima de los Huesos ont entre 440 000 et 455 000 ans, ce qui signifie qu’ils ont vécu l’une des périodes glaciaires les plus sévères du dernier million d’années. Bartsiokas soutient que ces conditions ont peut-être agi comme une pression sélective extrême qui a encouragé ces hominidés à s’adapter rapidement – sur une période de peut-être 50 000 ans – à un mode de vie en hibernation.
On pense qu’aucun autre humain n’a hiberné ; plusieurs ont vécu dans des environnements plus chauds où il était peu nécessaire de le faire. Selon Bartsiokas, les anciens humains qui ont vécu des hivers froids – y compris les Néandertaliens – avaient des adaptations anatomiques pour faire face au froid, ce qui leur a donné leur structure faciale distinctive. Ils auraient également pu avoir un meilleur accès à une viande animale, riche en graisse tout au long de l’année, ce qui permet aux populations arctiques actuelles de ne pas développer des carences en vitamine D pendant les sombres mois d’hiver.

Une chercheuse n’est pas convaincue

Megan Brickley, de l’université McMaster au Canada, n’en est pas convaincue. Ses recherches se concentrent sur les maladies métaboliques des os et les carences en vitamine D, et ses premières impressions sont que ces anciens os de Sima de los Huesos ne présentent pas de signes évidents de rachitisme. Certains des anciens humains pourraient bien avoir souffert d’une autre forme de maladie osseuse métabolique au cours de leur vie, dit-elle – mais elle ne pense pas qu’il y ait de preuves suggérant une stratégie d’hibernation.
Cela ne veut pas dire que l’idée que ces anciens humains aient hiberné est impensable. Fred Spoor, du Musée d’histoire naturelle de Londres, affirme que cette idée n’a rien de mauvais – en principe.
Il pourrait même être possible de déclencher une réaction de type hibernation chez les humains vivants, affirme Kelly Drew de l’université d’Alaska Fairbanks. Elle explore cette idée comme une stratégie pour aider à traiter des conditions telles que les accidents vasculaires cérébraux ou les arrêts cardiaques. « Nous avons appris à diminuer le thermostat, ce qui diminue le métabolisme et la température du corps », dit-elle. « Nous pensons que c’est un premier pas vers l’induction d’un état d’hibernation chez l’homme ».
Cette recherche a été publiée dans l’anthropologie.
Source : New Scientist
Crédit photo : iStock

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