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Des chercheurs de l’Université médicale et dentaire de Tokyo (TMDU) au Japon, montrent que la mélatonine et ses métabolites favorisent la formation de mémoires à long terme chez les souris, et protègent contre le déclin cognitif.

La mélatonine contre le déclin cognitif

Dans l’allée des suppléments de votre pharmacie locale, vous trouverez de l’huile de poisson, du ginkgo, de la vitamine E et du ginseng, tous présentés comme des stimulants de la mémoire qui peuvent vous aider à éviter le déclin cognitif. Vous trouverez également de la mélatonine, qui est vendue principalement aux États-Unis comme supplément pour le sommeil. Il semble maintenant que les distributeurs de mélatonine devront peut-être revoir leur position.
Dans une nouvelle étude, des chercheurs dirigés par Atsuhiko Hattori de l’Université médicale et dentaire de Tokyo (TMDU) au Japon ont montré que la mélatonine, et deux de ses métabolites, aident les souvenirs à rester dans le cerveau et peuvent protéger les souris, et potentiellement les humains, du déclin cognitif.
L’un des moyens les plus simples de tester la mémoire chez les souris est de se fier à leur tendance naturelle à examiner des objets inconnus. Si on leur donne le choix, elles passeront plus de temps à examiner des objets inconnus que des objets familiers. L’astuce est que pour qu’une chose soit familière, il faut qu’elle soit mémorisée. Comme chez l’homme, le déclin cognitif chez la souris se manifeste par une mémoire défaillante et, lorsqu’elle est testée pour cette nouvelle tâche de reconnaissance d’objets, elle se comporte comme si les deux objets étaient nouveaux.

Vérifier l’action des métabolites 

Le groupe de chercheurs du TMDU était curieux de connaître les métabolites de la mélatonine, les molécules en lesquelles la mélatonine est décomposée après être entrée dans le corps. « Nous savons que la mélatonine est convertie en N1-acétyl-N2-formyl-5-méthoxykynuramine (AFMK) et en N1-acétyl-5-méthoxykynuramine (AMK) dans le cerveau », explique M. Hattori, « et nous avons soupçonné qu’elles pouvaient favoriser la cognition ».
Pour tester leur hypothèse, les chercheurs ont familiarisé des souris avec des objets et leur ont donné des doses de mélatonine et des deux métabolites une heure plus tard. Puis, ils ont testé leur mémoire le lendemain. Ils ont constaté que la mémoire s’améliorait après le traitement, et que l’AMK était le plus efficace. Tous trois se sont accumulés dans la région hippocampique du cerveau, une région importante pour transformer les expériences en souvenirs.
Pour les jeunes souris, l’exposition à un objet trois fois par jour suffit pour qu’elles s’en souviennent le lendemain, lors de la nouvelle tâche de reconnaissance d’objets. En revanche, les souris plus âgées se comportent comme si ces deux objets étaient nouveaux et peu familiers, ce qui est un signe de déclin cognitif. Cependant, une dose d’AMK 15 minutes après une seule exposition à un objet, et les souris plus âgées ont pu se souvenir des objets jusqu’à 4 jours plus tard.
Enfin, les chercheurs ont découvert que la formation de la mémoire à long terme ne pouvait pas être améliorée après avoir bloqué la transformation de la mélatonine en AMK dans le cerveau. « Nous avons montré que le métabolite AMK de la mélatonine peut faciliter la formation de la mémoire chez les souris de tout âges », explique M. Hattori.

Éventuellement chez les personnes âgées

« Son effet sur les souris âgées est particulièrement encourageant et nous espérons que de futures études montreront des effets similaires chez les personnes âgées. Si cela se produit, la thérapie AMK pourra éventuellement être utilisée pour réduire la gravité des troubles cognitifs légers et leur conversion potentielle en maladie d’Alzheimer ».
Cette recherche a été publiée dans Journal of Pineal Research.
Source : Tokyo Medical and Dental University
Crédit photo : iStock