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Le 14 décembre, le ministre britannique de la santé, Matt Hancock, a déclaré au Parlement qu’une nouvelle variante du coronavirus associée à une propagation plus rapide, avait été identifiée dans le sud-est de l’Angleterre. Cela a suscité une inquiétude générale, stimulée par les titres des journaux sur le « super-covid » et les « covid-mutants ». Voici ce que vous devez savoir sur cette nouvelle variante.

Une nouvelle variante du COVID-19

Que savons-nous de cette variante ?
Elle a été séquencée pour la première fois au Royaume-Uni à la fin du mois de septembre. Il comporte 17 mutations qui peuvent affecter la forme du virus, y compris la protéine du pic externe, selon Nick Loman de l’université de Birmingham au Royaume-Uni, qui fait partie d’une équipe qui a surveillé et séquencé ces  nouvelles variantes. Beaucoup de ces mutations ont déjà été trouvées dans d’autres virus, mais il est inhabituel d’en avoir autant dans un seul virus.
Il y a donc tout un tas de mutations, et pas seulement une ?
Oui, mais pour replacer les choses dans leur contexte, le coronavirus est en constante mutation et il existe de nombreuses variantes avec une ou plusieurs mutations. En fait, en juillet, il y avait déjà au moins 12 000 « mutants ». Ce nombre sera plus élevé maintenant, bien que de nombreuses mutations soient rares et que les virus qui les portent s’éteignent souvent.
Attendez, il y a plus de 12 000 variantes du coronavirus ?
Il y en a des dizaines de milliers qui se distinguent les uns des autres par au moins une mutation du génome. Mais deux coronavirus du SARS-CoV-2, où qu’ils soient dans le monde, diffèrent généralement par moins de 30 mutations, et sont considérés comme appartenants tous à la même souche. Les chercheurs parlent plutôt de lignées différentes.
Qu’y a-t-il d’inhabituel à ce sujet ?
Sa vitesse de propagation a vraiment attiré l’attention des chercheurs qui suivent l’évolution des virus. Le 13 décembre, 1 100 cas de cette variante avaient été identifiés, principalement dans le sud et l’Est de l’Angleterre, ce qui est beaucoup car seule une petite proportion des échantillons viraux sont séquencés. « C’est le taux de croissance qui nous préoccupe », explique M. Loman. « Nous constatons une croissance très rapide. »

Sa propagation

Les mutations de cette variante contribuent-elles à sa propagation ?
Nous ne le savons pas encore. Cette variante se propage plus rapidement que d’autres souches dans les mêmes régions, mais on ne sait pas encore pourquoi. Par pur hasard, certaines lignées du coronavirus se propagent plus que d’autres. Pour l’instant, il n’y a pas de preuve évidente que cela soit dû à ces mutations particulières. « Pour l’instant, nous ne savons pas si cela fait une différence », déclare Lucy van Dorp, de l’University College London.
À quel point devrions-nous être inquiets ?
Il faudra une combinaison de surveillance supplémentaire et d’études en laboratoire, examinant l’effet de ces mutations particulières qui présentes dans cette variante, pour savoir si elle est vraiment plus infectieuse. Mais jusqu’à présent, aucune mutation n’a été définitivement démontrée pour rendre une quelconque lignée de SARS-CoV-2 plus transmissible ou plus dangereuse.
Et si cette variante se propageait plus facilement ?
La façon dont nous nous comportons importe toujours bien plus que toute modification du virus, déclare M. van Dorp. En d’autres termes, des mesures telles que le port de masques et la distanciation sociale, seront efficaces contre cette nouvelle variante, même si elle est légèrement plus susceptible d’infecter les personnes qui y sont exposées.
Est-ce qu’elle provoque une maladie plus grave chez les personnes qui sont atteintes du COVID-19 ?
Là encore, nous ne savons pas. Pour le savoir, il faudrait identifier un grand nombre de personnes qui sont tombées malades après avoir été infectées par cette variante, et les suivre pendant au moins un mois. Mais il n’y a aucune raison de le penser. Les mutations qui rendent les virus plus infectieux ne les rendent pas nécessairement plus dangereux.

Les vaccins

Cette nouvelle variante pourrait-elle échapper à la protection conférée par les vaccins ?
Il n’y a aucune preuve de cela, bien qu’on ne puisse pas encore l’exclure. Toutefois, la bonne nouvelle est que deux des vaccins qui se sont avérés les plus efficaces dans les essais réalisés jusqu’à présent, sont des types qui peuvent facilement être modifiés si l’on découvre que des modifications du virus l’aident à échapper à la réponse immunitaire au vaccin.
Nous n’en savons donc pas beaucoup ?
Non. Les chercheurs en génomique font leur travail en mettant en évidence cette variante pour que les chercheurs puissent en savoir plus. Ce que plusieurs se demandent, c’est s’il était approprié qu’un ministre de la Santé annonce publiquement ces résultats préliminaires, d’une manière qui a suscité une inquiétude générale.
Source : New Scientist
Crédit photo : Pixabay

martinBiologie
Le 14 décembre, le ministre britannique de la santé, Matt Hancock, a déclaré au Parlement qu'une nouvelle variante du coronavirus associée à une propagation plus rapide, avait été identifiée dans le sud-est de l'Angleterre. Cela a suscité une inquiétude générale, stimulée par les titres des journaux sur le 'super-covid'...