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Un nid de dinosaures et un oviraptor fossilisé trouvé sur une couvée d’œufs confirme qu’au moins certains dinosaures se sont assis sur ou près de leurs œufs pour les garder au chaud, comme le font les oiseaux. Ces œufs contiennent des embryons de stade tardif qui se sont développés à des températures pouvant atteindre 38 °C.

Certains dinosaures couvaient leurs œufs 

Il existe déjà des preuves solides que certains dinosaures couvaient des œufs comme les oiseaux. Plusieurs fossiles d’oviraptors adultes – un dinosaure ressemblant à un oiseau d’environ 2 mètres de long, y compris la queue – ont été trouvés sur ou à proximité des œufs.
Mais tous les chercheurs ne sont pas convaincus. Certains pensent que même les petits dinosaures de ce type étaient peut-être trop lourds pour s’asseoir sur leurs œufs sans les endommager. Ils affirment que les oviraptors trouvés sur les nids, sont morts en pondant les œufs plutôt qu’en les couvant, ou en restant à proximité pour garder ces œufs.
Maintenant, une équipe dirigée par Xing Xu à l’Académie chinoise des sciences de Pékin a décrit et analysé un fossile trouvé près de la ville de Ganzhou en Chine. Il s’agit des restes partiels d’un oviraptor adulte sur au moins 24 œufs, dont plusieurs contiennent des embryons.
Des œufs contenant des embryons ont déjà été trouvés, mais pas en association avec un adulte, explique Michael Pittman, membre de l’équipe de l’Université de Hong Kong en Chine. « C’est la première fois que nous avons tout dans un seul spécimen », dit-il. Le fait que ces embryons se trouvent à un stade avancé montre que l’adulte ne pondait pas d’œufs au moment de sa mort.

Des embryons qui se sont développés entre 30°C et 38°C

De plus, l’équipe a également examiné les rapports entre l’oxygène 18 et l’oxygène 16 dans les carbonates des coquilles d’œufs et des os des embryons. Ces rapports reflètent la température au moment de la formation des carbonates. Pour deux œufs, cette analyse isotopique suggère que ces embryons se sont développés à des températures corporelles proches de celles du corps – entre 36°C et 38°C. Cela montre que ces œufs ont été couvés, et pas seulement gardés, explique M. Pittman.
Pour le troisième œuf analysé, qui était plus éloigné du corps de l’adulte, la température de développement aurait été comprise entre 30°C et 32°C. Ce phénomène de certains œufs se développant à une température plus basse est également observé chez certains oiseaux modernes, explique M. Pittman.
Tout cela confirme qu’au moins certains oviraptors ont couvé des œufs, dit-il. Mais il est probable que ces comportements varient chez d’autres types de dinosaures. Par exemple, il semble peu probable que les sauropodes géants aient couvé leurs œufs.
Le nom d’oviraptor est une erreur, car il signifie « voleur d’œufs ». Le premier spécimen décrit a également été trouvé sur des œufs, et le découvreur a conclu à tort que cet animal volait les œufs d’un autre dinosaure au moment où il a été tué.
Cette recherche a été publiée dans Science Bulletin.
Source : New Scientist
Crédit photo : StockPhotoSecrets

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