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La pollution de l’air peut aggraver les effets locaux des ouragans, selon une étude sur l’ouragan Harvey de 2017. De minuscules particules de pollution peuvent favoriser à la fois les fortes pluies et les éclairs.

L’ouragan Harvey

Harvey a été « l’un des plus gros ouragans de l’histoire des États-Unis », selon Renyi Zhang de l’université A&M du Texas. Il a frappé le Texas et la Louisiane en août 2017 et a provoqué des inondations particulièrement graves dans la ville de Houston, au Texas. Plus de 100 personnes ont été tuées et cette tempête a également entraîné des pertes économiques importantes.
Même à l’époque, de nombreux scientifiques ont affirmé que la gravité de l’impact de Harvey était une catastrophe en partie due à notre propre faute. Par exemple, les nombreux grands immeubles de Houston ont pu canaliser la vapeur d’eau vers le haut, ce qui a aggravé les précipitations et donc les inondations.
Zhang et ses collègues ont maintenant la preuve qu’un autre facteur d’origine humaine était à l’œuvre : la pollution par les aérosols des nombreuses usines pétrochimiques et manufacturières des environs de Houston.
Pour que la pluie tombe, la vapeur d’eau présente dans l’air doit se condenser pour former des gouttelettes d’eau liquide. « Mais pour former ces gouttelettes, il faut des noyaux de condensation dans les nuages », explique Zhang. Il peut s’agir de particules de poussière ou de sable, mais aussi de particules d’aérosol libérées par la consommation de combustibles fossiles.

Il y a plus de pluie près des usines pétrochimiques 

L’équipe a découvert que les plus fortes pluies se produisaient dans les régions autour des usines pétrochimiques de Houston. La foudre s’y est également concentrée : 230 000 coups de foudre se sont produits en 3 jours lorsque l’ouragan s’est arrêté sur les côtes du Texas et de la Louisiane.
Zhang et ses collègues ont utilisé un modèle informatique pour simuler les effets de l’ouragan Harvey dans deux scénarios : l’un avec la pollution de l’air, y compris les aérosols des usines pétrochimiques, et l’autre sans les aérosols. Lorsque la pollution de l’air a été retirée de cette simulation, les inondations et les éclairs ont été réduits et ne correspondaient plus aux observations. L’équipe estime que les aérosols ont doublé les précipitations et la foudre dans le centre de Houston.
Zhang affirme que la prochaine fois qu’un ouragan approchera, il serait peut-être judicieux de fermer les usines pétrochimiques pour la durée de l’ouragan. « Il semble que si vous continuez à injecter les aérosols dans la tempête lorsqu’il y a un ouragan, vous allez causer plus d’inondations et d’éclairs.
Cette recherche a été publiée dans Geophysical Research Letters.
Source : New Scientist
Crédit photo : Pixabay

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