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Certaines météorites tombées sur Terre relativement récemment, peuvent avoir contenu de l’eau liquide au cours du dernier million d’années. Cela signifie que ces roches spatiales pourraient avoir apporté de l’eau à la surface de notre planète tout au long de son histoire plutôt que très tôt.

Tout au long de l’histoire de la Terre

De nombreux scientifiques soupçonnent que les météorites ont autrefois apporté de l’eau sur Terre. Mais des analyses antérieures de ces roches suggèrent que les réactions chimiques à l’intérieur de celles-ci, qui impliquent de l’eau liquide, ont cessé il y a des milliards d’années. On s’est donc demandé si elles avaient perdu leur eau il y a longtemps.
Simon Turner, de l’université Macquarie de Sydney, en Australie, et ses collègues ont analysé neuf météorites tombées sur Terre au cours du siècle dernier. Ces météorites faisaient autrefois partie d’astéroïdes qui se sont formés il y a environ 4,5 milliards d’années.
Lorsque la glace d’une météorite fond, l’eau et les éléments fluides solubles passent d’une partie de la roche à une autre, explique Turner. L’uranium étant soluble dans l’eau et le thorium ne l’étant pas, les scientifiques pourraient chercher des preuves de la présence d’eau, en examinant la répartition des isotopes d’uranium et de thorium.
« L’uranium et le thorium ont des demi-vies très courtes et n’enregistrent donc que les événements qui se sont produits au cours du dernier million d’années », explique M. Turner. La répartition de l’uranium et du thorium suggère que les météorites ont subi des réactions chimiques impliquant de l’eau liquide au cours du dernier million d’années », dit-il.

Elles sont restées chimiquement actives

« Nous avons l’habitude de penser que les météorites provenant des astéroïdes n’ont pas changé depuis le début du système solaire », explique Sara Russell, du Musée d’histoire naturelle de Londres, qui n’a pas participé à ces recherches : cette nouvelle étude suggère qu’elles sont restées chimiquement actives.
Ces météorites ont peut-être continué à fournir de l’eau et des composés organiques à la Terre dans un passé récent. Cette idée pourrait être testée en analysant des échantillons prélevés directement sur les astéroïdes, explique Russell – par exemple, par le vaisseau spatial japonais Hayabusa 2 et le vaisseau spatial OSIRIS-REx de la NASA.
Cette recherche a été publiée dans Science.
Source : New Scientist
Crédit photo : PHxere

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