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Le SARS-CoV-2 qui est à l’origine de la pandémie de COVID-19 n’est qu’un des nombreux virus de la famille des coronavirus. Nombre d’entre eux circulent dans les populations animales comme les chauves-souris, et ont le potentiel de « sauter » dans la population humaine, tout comme le SARS-CoV-2 l’a fait.

Une nanoparticule contre les coronavirus

Maintenant, sous la direction d’Alex Cohen, étudiant diplômé, une équipe de Caltech a conçu une nanoparticule de 60 sous-unités à base de protéines sur laquelle des morceaux jusqu’à huit types de coronavirus différents ont été fixés. Lorsqu’il est injecté à des souris, ce vaccin induit la production d’anticorps qui réagissent à une variété de coronavirus différents – y compris des virus similaires qui n’étaient pas présentés sur la nanoparticule.
Cette plateforme de vaccin, appelée mosaïque de nanoparticule, a été développée initialement par des collaborateurs de l’université d’Oxford. Elle a la forme d’une cage composée de 60 protéines identiques, chacune d’entre elles ayant une petite étiquette protéique qui fonctionne comme un morceau de velcro.
Cohen et son équipe ont pris des fragments de protéines de la pointe de différents coronavirus, et ont conçu chacun d’eux pour qu’ils aient une étiquette protéique qui se lie à celles de la cage. Lorsque ces morceaux de virus ont été mélangés avec la structure de la cage à nanoparticules, chaque marqueur de virus s’est collé à une marque de la cage, ce qui a donné une nanoparticule présentant des piques représentant différentes souches de coronavirus à sa surface.
La présentation de huit fragments de la pointe du coronavirus (connus sous le nom de domaines de liaison aux récepteurs ou RBD) avec cette plate-forme de particules a généré une réponse d’anticorps diversifiée, ce qui constitue un avantage par rapport aux méthodes de vaccination traditionnelles qui ne présentent que des fragments d’un seul type de virus.

Les anticorps ont réagi à plusieurs souches de coronavirus

Après l’inoculation, les anticorps produits par la suite par les souris ont pu réagir à de nombreuses souches différentes de coronavirus. Il est important de noter que ces anticorps ont réagi à des souches de coronavirus apparentées qui n’étaient pas présentes sur la nanoparticule. Cela suggère qu’en présentant au système immunitaire de multiples variantes différentes de coronavirus, le système immunitaire apprend à reconnaître les caractéristiques communes des coronavirus, et pourrait donc potentiellement réagir à un nouveau coronavirus émergent – et pas seulement à une variante du SARS-CoV-2 – qui pourrait provoquer une nouvelle pandémie.
Bien que l’équipe continue d’étudier le mécanisme sous-jacent à ce phénomène, ces résultats sont prometteurs. La prochaine étape consiste à examiner si l’immunisation prévient l’infection virale et/ou les symptômes d’infection chez les animaux qui fabriquent ces anticorps.
« Malheureusement, il est peu probable que le SARS-CoV-2 soit le dernier coronavirus à provoquer une pandémie », déclare M. Björkman. « Les résultats d’Alex montrent qu’il est possible de susciter diverses réponses d’anticorps neutralisants, même contre des souches de coronavirus qui n’étaient pas représentées sur la nanoparticule injectée. »

Elles pourraient être utilisées contre le COVID-19

« Nous avons donc bon espoir que cette technologie puisse être utilisée pour se protéger contre les futurs coronavirus des animaux qui se transmettent à l’homme. En outre, ces nanoparticules provoquent des réponses neutralisantes contre le SARS-CoV-2, de sorte qu’il pourrait être possible de les utiliser maintenant pour se protéger du COVID-19 ainsi que d’autres coronavirus ayant un potentiel pandémique ».
Cette recherche a été publiée dans Science.
Source : California Institute of Technology
Crédit photo : Pixabay