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Grâce à une thérapie physique combinée avec une méthode non invasive de stimulation des cellules nerveuses de la moelle épinière, des chercheurs de l’université de Washington ont aidé six participants de la région de Seattle à retrouver une certaine mobilité des mains et des bras. Cette mobilité accrue a duré au moins trois à six mois après la fin du traitement.

Une méthode de stimulation des cellules nerveuses

« Au début de notre étude », a déclaré le Dr Fatma Inanici, « je ne m’attendais pas à une réponse aussi immédiate dès la première séance de stimulation. En tant que médecin de réadaptation, mon expérience était qu’il y avait toujours une limite à ce que les gens pouvaient récupérer. Mais maintenant, il semble que cela change. C’est tellement gratifiant de voir ces résultats ».
L’équipe de l’UW, composée de chercheurs du Centre de Neurotechnologie, a combiné la stimulation avec des exercices de physiothérapie standard, mais la stimulation ne nécessite pas d’opération. Il s’agit plutôt de petits patchs qui collent à la peau du participant comme un pansement. Ces patchs sont placés autour de la zone blessée, à l’arrière du cou, où ils délivrent des impulsions électriques.
Les chercheurs ont recruté six personnes atteintes de lésions chroniques de la moelle épinière. Tous les participants étaient blessés depuis au moins un an et demi. Certains participants ne pouvaient pas remuer leurs doigts ou leurs pouces, tandis que d’autres avaient une certaine mobilité au début de cette étude.

Un programme de formation

Pour explorer la viabilité de l’utilisation de cette méthode de stimulation de la surface de la peau, les chercheurs ont conçu un programme de formation de cinq mois. Pendant le premier mois, les chercheurs ont suivi chaque semaine les mouvements de base des membres des participants. Puis, au cours du deuxième mois, l’équipe a fait suivre aux participants une formation intensive en physiothérapie, trois fois par semaine pendant deux heures. Au cours du troisième mois, les participants ont poursuivi leur formation en physiothérapie, mais en y ajoutant de la stimulation.
Pour les deux derniers mois de l’étude, les participants ont été divisés en deux catégories : les participants ayant des blessures moins graves ont reçu un autre mois de formation seule, puis un mois de formation avec stimulation. Les patients avec des blessures plus graves ont reçu d’abord la formation et la stimulation opposées, puis seulement la formation en second lieu.
Si certains participants ont retrouvé une certaine fonction de leurs mains pendant la formation seule, tous les six ont constaté des améliorations lorsque la stimulation était combinée avec la formation.
« Les deux personnes qui n’avaient aucun mouvement de la main au début de cette étude ont recommencé à bouger leurs mains pendant la stimulation, et ont été capables de produire une force mesurable entre leurs doigts et leur pouce », a déclaré l’auteur principal Chet Moritz, professeur associé de l’UW en génie électrique et informatique, médecine de réadaptation et physiologie et biophysique. « C’est un changement radical, de passer d’une paralysie complète sous les poignets à un mouvement des mains à volonté ».

Un essai clinique international 

« Nous pensons que ces stimulateurs amènent les nerfs qui font que vos muscles se contractent très près d’être actifs. En fait, ils ne font pas bouger le muscle, mais le préparent à bouger. Il est amorcé, comme le sprinteur au début d’une course », a déclaré Moritz. « Ensuite, lorsqu’une personne atteinte d’une lésion de la moelle épinière veut bouger, les quelques connexions qui auraient pu être épargnées autour de la blessure suffisent à provoquer la contraction de ces muscles ».
La recherche s’oriente vers l’aide aux personnes dans la clinique. Les résultats de cette étude ont déjà servi à la conception d’un essai clinique international multi-sites qui sera co-dirigé par Moritz. L’un des sites principaux sera situé à l’Université de Waterloo.
Vous pouvoir voir dans la vidéo ci-dessous comment fonctionne ce système de stimulation.

Ces recherches ont été publiées dans IEEE Transactions on Neural Systems and Rehabilitation Engineering.
Source :
Crédit photo : Pexels

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