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Le déploiement de vaccins dans un nombre croissant de pays devrait finalement permettre à la vie de revenir à la normale, mais il est peu probable que nous puissions éradiquer complètement le coronavirus qui cause le COVID-19. « Je ne pense pas que ces vaccins élimineront le SARS-CoV-2 dans les années à venir », déclare Kingston Mills, du Trinity College de Dublin.

Un virus difficile à éradiquer

Malgré les nombreuses variantes, le coronavirus mute moins que beaucoup d’autres virus. « Il ne semble pas être un virus aussi mutable que celui de la grippe », dit Mills. Cela signifie que nous ne devrions pas avoir besoin de mettre à jour les vaccins à chaque année, même si des ajustements occasionnels pourraient être nécessaires.
Malgré cela, il sera très difficile d’éradiquer ce virus, même si nous parvenons à vacciner la plupart des gens. Pour arrêter la propagation d’une maladie, les personnes infectées doivent la transmettre à moins d’une autre personne en moyenne.
Au début de cette pandémie, les personnes infectées en infectaient environ trois autres en moyenne, ce qui conduit à estimer que deux personnes sur trois, soit 67 %, doivent être immunisées pour stopper la transmission. C’est ce que nous entendons par « immunité collective ».
Certaines personnes pensent aujourd’hui que 70 à 90 % de la population doit être immunisée pour y parvenir, en particulier avec les variantes les plus transmissibles. Cela pourrait être difficile à réaliser. Certains vaccins contre le COVID-19 n’atteignent pas ce niveau d’efficacité lorsqu’il s’agit de prévenir cette maladie.
De plus, on ne sait pas encore clairement dans quelle mesure ces vaccins préviennent les infections transmissibles, par opposition à la simple prévention des symptômes, bien que cela soit encore à l’étude. « Même en vaccinant tous les habitants de la planète, il se pourrait que le coronavirus ne cesse pas de circuler »

Les virus peuvent circuler sans être détectés

Quelques vaccins, comme celui contre la coqueluche, préviennent les symptômes, mais ne bloquent pas la transmission, explique M. Mills. Cela signifie que les virus – ou les bactéries dans le cas de la coqueluche – peuvent circuler en grande partie sans être détectés, n’apparaissant que lorsqu’ils se propagent à des personnes non vaccinées et provoquent une maladie.
En d’autres termes, même en vaccinant tous les habitants de la planète, il se peut que la circulation du coronavirus ne soit pas arrêtée à de faibles niveaux, et il est peu probable que nous nous en approchions.
Dans certains pays, de nombreuses personnes disent qu’elles refuseront un vaccin, comme en France, où seulement 4 personnes sur 10 le veulent. Et aucun vaccin n’est encore approuvé pour les personnes de moins de 16 ans, qui représentent un quart de la population mondiale.
Toutefois, nous ne devons pas nous fier entièrement aux vaccins pour obtenir une immunité collective. Une étude menée par Susan Hopkins de Public Health England et ses collègues suggère que l’infection naturelle par le coronavirus, offre une protection comparable, réduisant le risque de réinfection de 83 % pendant au moins cinq mois.
Même si nous parvenions à éradiquer ce virus chez l’homme, il pourrait se cacher chez les animaux et revenir plus tard chez l’homme. Le SARS-CoV-2 peut infecter plusieurs autres espèces, notamment les chats, les chiens, les furets, les chauves-souris, les hamsters, les cerfs et les musaraignes.

Il serait là pour rester

« Je pense que ce virus est là pour rester », déclare M. Hopkins, qui souligne que le virus de la variole est le seul que nous ayons réussi à éradiquer, et qu’il a fallu de nombreuses années à partir du début de la campagne de vaccination pour l’éliminer.
Source : New Scientist
Crédit photo : Rawpixel