Titant-Kraken-Mare-est-profonde-de-300-mètres
Loin sous le voile atmosphérique gazeux de Titan, la plus grande lune de Saturne, se trouve Kraken Mare, une mer de méthane liquide. Les astronomes de l’université Cornell ont estimé que cette mer se trouve à au moins 300 mètres de profondeur près de son centre – ce qui est suffisant pour qu’un sous-marin robotique potentiel puisse l’explorer.

La mer Kraken Mare de Titan

« Cette profondeur et la composition de chacune des mers de Titan avaient déjà été mesurées, à l’exception de sa plus grande mer; Kraken Mare – qui contient environ 80% des liquides de surface de cette lune », a déclaré l’auteur principal Valerio Poggiali.
À un milliard de kilomètres de la Terre, Titan, une lune glaciale, est recouverte d’une brume dorée d’azote gazeux. Mais en regardant à travers ses nuages, le paysage lunaire a une apparence terrestre, avec des rivières, des lacs et des mers de méthane liquide, selon la NASA.
Les données pour cette découverte ont été recueillies lors du survol de Titan par le T104 de Cassini le 21 août 2014. Le radar de l’engin spatial a surveillé Ligeia Mare, une petite mer dans la région polaire de cette lune, à la recherche de « l’île magique »; qui disparaît et réapparaît mystérieusement.
Alors que Cassini croisait à 13 000 km/h à près de 183 mètres au-dessus de la surface de Titan, l’engin spatial a utilisé son altimètre radar pour mesurer la profondeur du liquide à Kraken Mare et Moray Sinus, un estuaire situé à l’extrémité nord de cette mer. Les scientifiques de Cornell, ainsi que les ingénieurs du Jet Propulsion Laboratory de la NASA, avaient découvert comment discerner la profondeur de ces lacs et de ces mers, en notant les différences de temps de retour du radar sur la surface du liquide et le fond de cette mer, ainsi que sa composition en reconnaissant la quantité d’énergie radar absorbée pendant le transit dans le liquide.

Un sous-marin visitera cette mer

Il s’avère que le sinus de Moray a une profondeur d’environ 61 mètres, soit moins que la profondeur du centre du Kraken Mare, qui était trop profonde pour que le radar puisse la mesurer. Étonnamment, la composition du liquide, principalement un mélange d’éthane et de méthane, était dominée par le méthane et similaire à la composition de Ligeia Mare, la deuxième plus grande mer de Titan.
L’une des énigmes est l’origine du méthane liquide. La lumière solaire de Titan – environ 100 fois moins intense que sur Terre – convertit constamment le méthane de l’atmosphère en éthane; sur des périodes d’environ 10 millions d’années, ce processus épuiserait complètement les réserves de surface de Titan, selon Poggiali.
Dans un avenir lointain, un sous-marin, probablement sans moteur mécanique, visitera et naviguera la mer Kraken Mare, selon Poggiali. « Grâce à nos mesures », a-t-il dit, « les scientifiques peuvent maintenant déduire la densité du liquide, avec une plus grande précision, et par conséquent mieux calibrer le sonar à bord du sous-marin, et comprendre les flux directionnels de cette mer ».
Cette recherche a été publie dans Journal of Geophysical Research: Planets.
Source : Cornell University
Crédit photo : Pixabay