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Un mystère sur la lune de Saturne, Rhéa, a peut-être enfin été résolu. Lorsque le vaisseau spatial Cassini de la NASA a survolé la deuxième plus grande lune de cette planète, avant la fin de sa mission en 2017, il a repéré un mystérieux composé. Il s’avère que ce dernier pourrait être de l’hydrazine, qui est souvent utilisée dans le carburant des fusées.

De l’hydrazine

En survolant les lunes de Saturne, Cassini a examiné la lumière du Soleil rebondissant sur leur surface pour déterminer de quoi elles sont faites. Sur Rhéa, ainsi que sur plusieurs autres lunes, quelque chose à la surface a absorbé une partie de cette lumière dans la gamme des ultraviolets.
« Nous avons remarqué cette baisse dans ce spectre, et nous nous sommes demandé ce que c’était, mais nous avons spéculé que cela pouvait être une sorte de glace d’eau », explique Amanda Hendrix du Planetary Science Institute en Californie. « Nous nous sommes longtemps demandé ce que c’était. »
Elle et ses collègues ont observé comment la lumière rebondissait sur plusieurs composés lors d’expériences en laboratoire, et en ont trouvé deux qui semblaient correspondre à ce que Cassini a vu sur Rhéa : l’hydrazine et le chlore. Bien que l’un ou l’autre puisse correspondre aux observations de Cassini, il est difficile de trouver un moyen de produire du chlore à la surface de Rhéa, dit Hendrix.
L’hydrazine, en revanche, pourrait être produite par des réactions entre des produits chimiques dont nous savons qu’ils existent sur cette lune glacée. Elle pourrait également flotter au-dessus de l’épaisse atmosphère de la lune voisine Titan. Même si Cassini a utilisé l’hydrazine comme carburant pour ses propulseurs, ces derniers n’ont jamais été mis à feu près de Rhéa, les chercheurs sont donc convaincus qu’elle ne provient pas de l’engin spatial.

Comprendre pourquoi elle se produit sur d’autres lunes

« C’est une explication possible pour la caractéristique de Rhéa, mais nous avons encore du travail à faire pour comprendre pourquoi elle se produit sur d’autres lunes », dit Hendrix. « C’est un indice d’un processus qui se produit dans tout le système de Saturne, et probablement ailleurs également ».
Cette recherche a été publiée dans Science Advances.
Source : New Scientist
Crédit photo : Pixabay