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Cela peut paraître surprenant, mais plus d’un an après le début de cette pandémie de coronavirus, nous ne connaissons toujours pas l’importance relative des différentes façons d’attraper le COVID-19 : en touchant les surfaces contaminées ou en l’inhalant.

Air ou surfaces

En mars, le gouvernement britannique a recommandé de ne pas se couvrir le visage et de se laver les mains fréquemment, d’utiliser un désinfectant pour les mains et d’essuyer les surfaces.
Depuis lors, les preuves se sont accumulées que ce virus peut se propager dans l’air, non seulement par le biais de grosses gouttelettes, mais aussi par des gouttelettes plus petites qui restent dans l’air pendant des heures, et se propagent sur plusieurs mètres – les estimations des gouttelettes varient entre 5 et 100 micromètres.
Bien que la plupart des lignes directrices sur la sécurité des coronavirus reconnaissent maintenant que ce virus peut se propager dans l’air, elles ont tendance à se concentrer sur les risques liés à sa propagation par des surfaces ou de grosses gouttelettes qui tombent de l’air en quelques secondes et se propagent rarement sur plus de 2 mètres.
Des études menées dans des endroits où ce virus est rare, font apparaître des aérosols qui semblent être les coupables. Par exemple, en Corée du Sud, on a découvert qu’une personne avait attrapé ce virus en s’asseyant à plus de six mètres de distance dans un restaurant climatisé pendant cinq minutes.

Dans l’air

Une étude sur la propagation du virus lors d’un voyage en bus en Chine a révélé que des personnes assises à 5 mètres de distance avaient attrapé le virus. Mais les infections communautaires n’étaient pas signalées à l’époque, de sorte que les passagers du bus auraient pu être infectés par d’autres personnes, explique Didier Pittet des Hôpitaux universitaires de Genève, qui n’a pas participé à l’étude.
Il y a également eu des cas dans des immeubles d’habitation où le virus semble s’être propagé d’un appartement à l’autre au-dessus par les canalisations d’égout communes. « Lorsque vous tirez la chasse d’eau, il y a une aérosolisation massive », explique Raina MacIntyre de l’université de Nouvelle-Galles du Sud à Sydney.
Certains aspects des directives du gouvernement britannique reconnaissent maintenant un risque de transmission par des aérosols, mais pas tous, et le public agit de manière incohérente, déclare Eilir Hughes, médecin généraliste dans le nord du Pays de Galles. Si la plupart des gens savent qu’il est plus sûr de passer du temps à l’extérieur qu’à l’intérieur et d’ouvrir les fenêtres lorsqu’ils sont à l’intérieur avec d’autres personnes hors de leur bulle, ils peuvent fréquemment aller au supermarché et se tenir à quelques mètres de personnes qui se mettent à nu, par exemple.
Hughes est co-fondateur de Fresh Air Wales, qui fait campagne pour des mesures contre la propagation par voie aérienne. Ce groupe souhaite que le slogan de sécurité du Royaume-Uni devienne « Mains, Visage, Environnements », indiquant la nécessité pour les gens de rafraîchir leur air en ouvrant les fenêtres. Ils demandent également que les lieux de travail utilisent des moniteurs de dioxyde de carbone pour vérifier les taux de ventilation. Le conseil du comté de l’île d’Anglesey doit fournir de tels moniteurs aux écoles, aux maisons de soins et à d’autres bâtiments publics comme les centres de loisirs.

Les surfaces

Une récente étude britannique a montré que le personnel de santé des unités de soins intensifs est moins susceptible d’attraper le virus que celui travaillant ailleurs dans les hôpitaux, même s’il effectue les procédures les plus risquées sur des patients atteints de covid-19 – peut-être parce que le personnel des unités de soins intensifs utilise des masques de qualité supérieure. Ce mois-ci, la British Medical Association a demandé à Public Health England de recommander aux hôpitaux de donner à tout le personnel de santé des masques de qualité supérieure.
Les militants de la campagne sur les aérosols s’accordent à dire que la transmission par les surfaces se produit également et ne veulent surtout pas que les gens cessent de se laver les mains, même s’ils ont tendance à minimiser les avantages d’un nettoyage fréquent des surfaces. « Un simple contact avec une surface ne va pas transmettre autant de virus », déclare Julian Tang, de l’université de Leicester, qui est l’un de ceux qui réclament des précautions contre les aérosols.
Mais l’idée que les aérosols sont la principale voie de transmission suscite encore beaucoup de résistance. En septembre, les Centres américains de contrôle et de prévention des maladies ont mis à jour leur site web en affirmant que les aérosols sont la principale voie de propagation du virus – mais ils ont ensuite supprimé cette déclaration, affirmant qu’elle avait été publiée par erreur.
Un porte-parole du gouvernement britannique a déclaré : « Laisser l’air frais pénétrer dans les espaces intérieurs peut réduire considérablement le risque d’infection par le coronavirus. Nous continuons à être guidés par les conseils de nos experts scientifiques et médicaux et nous gardons constamment à l’esprit les preuves sur les revêtements de visage ».

Faire les deux

Il est difficile de prétendre que l’une ou l’autre de ces positions « suit la science » – la science évolue à mesure que nous en apprenons davantage sur ce virus relativement nouveau. Malheureusement, l’incertitude fait que le consommateur moyen qui doit se rendre au supermarché ne sait pas s’il doit consacrer davantage d’efforts à la désinfection des poignées de son chariot ou à l’élargissement de la zone de chalandise des autres clients. La solution la plus sûre est peut-être de faire les deux
Source : New Scientist
Crédit photo : Pexels

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