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Les hôpitaux de l’Amazonie brésilienne s’effondrent une fois de plus sous la pression du traitement des patients atteints du COVID-19. Ceci malgré le taux élevé d’infections à coronavirus en Amazonie au cours de la première vague du virus, et cela suggère que si l’immunité de masse par cette infection est possible, elle pourrait être plus difficile à obtenir qu’on ne le pensait auparavant.

L’immunité de masse sera difficile à atteindre

À Manaus, la capitale de l’Amazonas, les lits d’hôpitaux ne sont pas disponibles. Les gens font la queue pour acheter des bonbonnes d’oxygène à des fournisseurs privés, pour tenter de soigner leur famille ou leurs amis à la maison, car les réserves d’oxygène des hôpitaux sont épuisées depuis le 15 janvier.
L’État se trouve « au moment le plus critique de cette pandémie », a déclaré le gouverneur de la région, Wilson Lima. C’est la deuxième fois que Manaus est en crise depuis le début de cette pandémie. En mai 2020, cette région a enregistré l’un des pires taux de mortalité en Amérique centrale et du Sud, alors l’épicentre de cette pandémie.
La pauvreté de cette région, les logements surpeuplés et le manque d’accès généralisé à l’eau potable, ont alimenté la propagation du virus. Entre mars et octobre, 76 % des habitants de Manaus ont contracté le COVID-19, selon une étude récente codirigée par Lewis Buss, de l’université de São Paolo. Le virus était si répandu lors de la première vague qu’il a fait croire que cette région avait atteint l’ensemble de la population, explique Jesem Orellana de la Fondation Oswaldo Cruz au Brésil.
« [La première vague] a créé un climat favorable à une fausse victoire sur l’épidémie à Manaus », dit Orellana. « Nous avions des politiciens, des chefs d’entreprise et une grande partie de la population locale qui défendaient que Manaus, avait déjà atteint l’immunité de masse de cette épidémie. »
Une version préliminaire de l’étude de Buss suggérait que la propagation du virus aurait pu être ralentie en raison de l’immunité de masse. Les autorités de l’État ont justifié leur inaction par cette croyance, dit Orellana, et le public a pratiqué moins de distanciation sociale. La deuxième vague de cas a réfuté la théorie selon laquelle cette région aurait atteint l’immunité collective.
Elle soulève également des questions préoccupantes quant à la manière dont le coronavirus reste si virulent, dans une région où la majorité de la population a déjà été infectée. Buss et ses collègues ont effectué des tests sérologiques sur 1000 échantillons de sang de donneurs ne présentant pas de symptômes du virus. Ils ont constaté que 53 % des personnes présentaient des anticorps. « Cela sert de limite inférieure à la prévalence de l’infection à Manaus et devrait conférer un niveau important d’immunité à la population », dit-il.

Un modèle pour tenir compte de la diminution des anticorps

Ils ont ensuite appliqué un modèle pour tenir compte de la diminution naturelle des anticorps au fil du temps. Grâce à ce modèle, on estime que plus des trois quarts des habitants de Manaus ont des anticorps contre le coronavirus. L’utilisation d’échantillons de donneurs de sang laisse place à des inexactitudes, car ils ne reflètent pas entièrement la composition de la population générale. Le modèle utilisé pour expliquer cette diminution des anticorps est également basé sur des estimations.
« Mais même si elles sont biaisées, il est très probable qu’une grande partie de la population ai été infectée », déclare Deepti Gurdasani, de l’université Queen Mary de Londres. « Cela soulève beaucoup de questions sur la possibilité d’atteindre le seuil d’immunité de masse », dit-elle. « Mais ce qui est plus important, c’est que même si vous pouviez atteindre le seuil d’immunité collective d’une manière ou d’une autre, ce qui n’a évidemment pas été le cas à Manaus, le coût est énorme ».
De nombreux experts se sont opposés à l’idée que l’immunité collective contre le coronavirus puisse être atteinte par l’infection de la majeure partie de la population. Dans un mémo publié l’année dernière, 7000 scientifiques, travailleurs de la santé et professionnels de la santé publique ont déclaré que l’immunité de masse pourrait être impossible car la durée de vie des anticorps, après l’infection est inconnue.
L’émergence de nouvelles variantes du coronavirus, dont certaines semblent échapper aux anticorps, a augmenté les doutes quant à la possibilité d’une immunité de masse naturelle. Les vaccins qui existent, pourraient être légèrement moins efficaces contre ces nouvelles variantes, mais ils sont si efficaces qu’ils devraient quand même offrir une protection. Ils pourraient également être mis à jour pour tenir compte de ces nouvelles mutations.

La variante P.1

Une variante appelée P.1 est apparue à Manaus, qui présente des mutations similaires à celles d’autres variantes à propagation rapide, identifiées en Afrique du Sud et au Royaume-Uni. La première réinfection par la P.1 a été signalée à Manaus cette semaine. « Il est plausible de suggérer que la P.1 a une combinaison de propriétés qui produisent la situation à Manaus », déclare William Hanage de l’université de Harvard.
La P.1 a été identifié au Japon et s’est probablement répandu ailleurs. On ne sait pas encore très bien quel rôle la P.1 a joué dans la propagation exponentielle du virus à Manaus, étant donné la présence généralisée d’anticorps dans la population locale. Un taux de transmission plus élevé de cette nouvelle variante pourrait faire monter le seuil d’immunité de la masse, ou bien les anticorps produits par les gens pour neutraliser le virus, pourraient diminuer plus rapidement que prévu, ce qui entraînerait des réinfections.

Une immunité de masse ne serait pas une stratégie viable

Il est plus probable, selon M. Hanage, que le virus ait évolué pour échapper aux anticorps et qu’il réinfecte les gens. Cette idée n’a été soutenue que par des études à petite échelle et doit faire l’objet de recherches plus approfondies. « Mais une chose que nous pouvons certainement apprendre », dit-il, « c’est que toute personne qui commence à vous parler de l’immunité de masse comme étant une stratégie viable, est quelqu’un que vous ne devriez pas écouter ».
Cette recherche a été publiée dans Science.
Source : New Scientist
Crédit photo : StockPhotoSecrets