COVID-19-le-mystère-de-la-sévérité-entre-les-sexes-élucidé
Il y a un peu plus d’un an, lorsque les premiers rapports ont fait état de l’apparition d’un nouveau coronavirus en Chine, il est rapidement apparu que les personnes âgées et les hommes étaient les plus exposés au risque d’issue fatale.

La différence entre les sexes

Akiko Iwasaki, immunobiologiste à Yale, a tout de suite su que l’étude des réponses immunitaires disparates des hommes et des femmes au virus qui provoque le COVID-19 – et la façon dont l’âge affecte ces réponses – pourrait révéler la biologie sous-jacente de ce mystérieux nouvel agent pathogène. « L’âge et le sexe sont à l’intersection des changements immunologiques », a déclaré Iwasaki, professeur d’immunobiologie.
Par exemple, les chercheurs viennent de découvrir que le schéma d’expression des gènes qui contrôle les réponses immunitaires innées aux infections virales, commence à diminuer de façon spectaculaire chez les hommes entre 62 et 64 ans. Chez les femmes, cette réponse immunitaire commence à s’affaiblir environ six ans plus tard.
Alors pourquoi les hommes ont-ils 1,7 fois plus de chances de mourir du virus que les femmes ? L’une des premières explications, selon les chercheurs, vient de la biologie fondamentale. Les femmes ont deux chromosomes X, les hommes en ont un. Les chromosomes X sont importants car ils sont riches en gènes qui régulent la réponse immunitaire.

Les chromosomes X des femmes

Alors que l’un de ces chromosomes X chez la femme est réduit au silence, dans certains cas, des gènes- clés des deux chromosomes X peuvent activer le système immunitaire inné. En fait, les femmes disposent de renforts du système immunitaire qu’elles peuvent invoquer à un stade précoce dans des infections que les hommes, avec leurs seuls chromosomes X, ne possèdent pas.
Les hormones sexuelles jouent également un rôle-clé dans la susceptibilité aux mauvais résultats, comme l’a montré la recherche. Dans un modèle murin d’infection par le SARS-CoV, une mortalité plus élevée a été observée chez les souris mâles et attribuée aux rôles protecteurs de l’hormone sexuelle féminine, l’œstrogène.
La présence d’œstrogènes peut contribuer à supprimer l’ECA2, un récepteur situé à la surface de nombreuses cellules et utilisé par le SARS-CoV-2 pour pénétrer dans les cellules. Inversement, l’hormone mâle androgène semble renforcer la capacité du virus à infecter les cellules. Une étude a montré que les hommes qui suivent une thérapie de privation d’androgène pour le cancer de la prostate, semblent moins susceptibles d’être infectés par le COVID-19.

L’âge joue également un rôle

En outre, l’âge amplifie et parfois sabote la réponse immunitaire d’un homme à l’infection par le COVID-19. Alors que les hommes au début de la soixantaine commencent à perdre leur capacité à monter une réponse immunitaire initiale au nouveau coronavirus, il y a souvent aussi une réaction compensatoire excessive d’autres molécules du système immunitaire qui peut conduire à une inflammation dommageable, ont constaté les scientifiques.
Ces facteurs inflammatoires peuvent déclencher ce que l’on appelle la « tempête de cytokines » qui peut entraîner de graves dommages aux poumons et à d’autres tissus, ce qui est la marque des cas graves du COVID-19. La découverte des détails des différentes réponses du système immunitaire des hommes et des femmes permettra de développer des vaccins et de meilleurs traitements cliniques, a déclaré M. Iwasaki.
Cette recherche a été publiée dans Science.
Source : Yale University
Crédit photo : Rawpixel

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