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Les comportements à risque tels que le tabagisme, la consommation d’alcool et de drogues, les excès de vitesse ou le changement fréquent de partenaires sexuels, ont des conséquences sanitaires et économiques énormes, et entraînent des coûts estimés à 600 milliards de dollars par an rien qu’aux États-Unis. Afin de définir des mesures susceptibles de réduire ces coûts, il est nécessaire de mieux comprendre les fondements et les mécanismes de la prise de risque.

Des différences fonctionnelles

Les neuro-économistes Goekhan Aydogan, Todd Hare et Christian Ruff, ainsi qu’une équipe de recherche internationale, ont examiné les caractéristiques génétiques qui sont en corrélation avec le comportement à risque. À partir d’un échantillon représentatif de 25 000 personnes, les chercheurs ont examiné la relation entre les différences individuelles dans l’anatomie du cerveau et la tendance à adopter un comportement à risque. « Nous avons trouvé des différences fonctionnelles et anatomiques », explique Goekhan Aydogan.
Des caractéristiques spécifiques ont été trouvées dans plusieurs zones du cerveau : dans l’hypothalamus, où la libération d’hormones (telles que l’orexine, l’ocytocine et la dopamine) contrôle les fonctions végétatives du corps; dans l’hippocampe, qui est essentiel au stockage des souvenirs; dans le cortex préfrontal dorsolatéral, qui joue un rôle important dans la maîtrise de soi et la délibération cognitive; dans l’amygdale, qui contrôle, entre autres, la réaction émotionnelle au danger et dans le striatum ventral, qui est activé lors du traitement des récompenses.
Les chercheurs ont été surpris par ces différences anatomiques mesurables qu’ils ont découvertes dans le cervelet, une zone qui n’est généralement pas incluse dans les études sur les comportements à risque, en partant du principe qu’elle est principalement impliquée dans les fonctions de motricité fine. Cependant ces dernières années, des doutes importants ont été émis sur cette hypothèse – des doutes qui sont maintenant confirmés par l’étude actuelle. « Il semble que le cervelet joue après tout un rôle important dans les processus de décision tels que le comportement de prise de risque », confirme M. Aydogan.

Moins de matière grise

« Dans le cerveau d’individus plus tolérants aux risques, nous avons trouvé moins de matière grise dans ces zones. La manière dont cette matière grise affecte le comportement, doit cependant être étudiée plus en détail ».
Cette étude innove à plusieurs égards. C’est la première fois que les fondements du comportement à risque sont étudiés avec un échantillon aussi large et représentatif. C’est également la première étude à examiner les facteurs d’influence possibles – la prédisposition génétique et les différences dans l’anatomie et le fonctionnement des zones du cerveau – en combinaison plutôt que seul.
À l’heure actuelle, on ne sait toujours pas dans quelle mesure le lien entre la prédisposition génétique et l’expression neurobiologique est causal, souligne M. Aydogan : « la manière dont l’interaction exacte de l’environnement et des gènes détermine la prise de risque, nécessite des recherches plus approfondies ».
Cette recherche a été publiée dans Nature Human Behaviour.
Source : University of Zurich
Crédit photo : Pixabay