le-changement-climatique-et-émergence-du-SARS-CoV-2
Une nouvelle étude fournit les premières preuves d’un mécanisme par lequel le changement climatique pourrait avoir joué un rôle direct dans l’émergence du SARS-CoV-2, le virus qui a causé la pandémie de COVID-19.

Le changement climatique et le COVID-19

Cette étude a révélé des changements à grande échelle dans le type de végétation de la province chinoise du Yunnan du sud, et des régions adjacentes du Myanmar et du Laos, au cours du siècle dernier. Ces changements climatiques, notamment l’augmentation de la température, de la lumière du Soleil et du dioxyde de carbone atmosphérique – qui affectent la croissance des plantes et des arbres – ont modifié les habitats naturels, qui sont passés de la zone arbustive tropicale à la savane tropicale et aux forêts de feuillus. Cela a créé un environnement favorable pour de nombreuses espèces de chauves-souris qui vivent principalement dans les forêts.
Le nombre de coronavirus dans une zone est étroitement lié au nombre d’espèces de chauves-souris qui sont présentes. Cette étude a montré que 40 espèces de chauves-souris supplémentaires se sont déplacées dans la province chinoise du Yunnan au cours du siècle dernier, abritant une centaine d’autres types de coronavirus transmis par les chauves-souris. Ce « point chaud mondial » est la région où les données génétiques suggèrent que le SARS-CoV-2 a pu se développer.
« Le changement climatique au cours du siècle dernier a rendu l’habitat de la province chinoise du Yunnan méridional propice à un plus grand nombre d’espèces de chauves-souris », a déclaré le Dr Robert Beyer, chercheur au département de zoologie et premier auteur de cette étude. Il a ajouté : « comprendre comment la répartition mondiale des espèces de chauves-souris a changé en raison du changement climatique, pourrait être une étape importante pour reconstituer l’origine de l’épidémie de COVID-19 ».
Pour obtenir leurs résultats, les chercheurs ont créé une carte de la végétation mondiale telle qu’elle était il y a un siècle, en utilisant des relevés de température, de précipitations et de couverture nuageuse. Ils ont ensuite utilisé les informations sur les besoins en végétation des espèces de chauves-souris du monde entier, pour déterminer la répartition mondiale de chaque espèce au début des années 1900. La comparaison avec les distributions actuelles leur a permis de voir comment la « richesse des espèces » a changé dans le monde au cours du siècle dernier en raison du changement climatique.

De nouvelles interactions entre les animaux et les virus

« Au fur et à mesure que le changement climatique a modifié les habitats, les espèces ont quitté certaines zones et se sont déplacées dans d’autres, emportant avec elles leurs virus. Cela a non seulement modifié les régions où les virus sont présents, mais a très probablement permis de nouvelles interactions entre les animaux et les virus, entraînant la transmission ou l’évolution de virus plus nocifs », a déclaré M. Beyer.
La population mondiale de chauves-souris transporte environ 3 000 types différents de coronavirus, chaque espèce de chauve-souris abritant en moyenne 2,7 coronavirus, la plupart sans présenter de symptômes. Une augmentation du nombre d’espèces de chauves-souris dans une région donnée, due au changement climatique, peut augmenter la probabilité qu’un coronavirus nuisible pour l’homme y soit présent, transmis ou évolue.
La plupart des coronavirus transportés par les chauves-souris ne peuvent pas se propager à l’homme. Mais plusieurs coronavirus connus pour infecter l’homme sont très probablement originaires des chauves-souris, dont trois qui peuvent causer des décès chez l’homme : le syndrome respiratoire du Moyen-Orient (MERS) CoV, et le syndrome respiratoire aigu sévère (SARS) CoV-1 et CoV-2.
La région identifiée par cette étude comme un point chaud pour une augmentation de la richesse en espèces de chauves-souris due au climat abrite également des pangolins, qui auraient servi d’hôtes intermédiaires pour le SARS-CoV-2. Il est probable que le virus soit passé des chauves-souris à ces animaux, qui ont ensuite été vendus sur un marché d’animaux sauvages à Wuhan – où l’épidémie initiale s’est produite chez l’homme.

Atténuer le changement climatique

« La pandémie de COVID-19 a causé d’énormes dommages sociaux et économiques. Les gouvernements doivent saisir l’occasion de réduire les risques sanitaires liés aux maladies infectieuses, en prenant des mesures décisives pour atténuer le changement climatique », a déclaré le professeur Andrea Manica, du département de zoologie de l’université de Cambridge, qui a participé à cette étude.
« Le fait que le changement climatique puisse accélérer la transmission des agents pathogènes de la faune aux humains, devrait être un signal d’alarme urgent pour réduire les émissions mondiales », a ajouté le professeur Camilo Mora de l’université d’Hawaï à Manoa, qui a lancé ce projet.
Les chercheurs ont souligné la nécessité de limiter l’expansion des zones urbaines, des terres agricoles et des terrains de chasse dans l’habitat naturel, afin de réduire les contacts entre les humains et les animaux porteurs de maladies. Cette étude a montré qu’au cours du siècle dernier, le changement climatique a également entraîné une augmentation du nombre d’espèces de chauves-souris dans les régions autour de l’Afrique centrale, et des parcelles dispersées en Amérique centrale et du Sud.

Limiter la transmission des virus

Des chercheurs expliquent dans cette vidéo comment limiter le risque de transmission des virus des animaux aux humains.

Cette recherche a été publiée dans Science of The Total Environment.
Source : University of Cambridge
Crédit photo : Pixabay