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Le déclin de la collecte de papillons comme passe-temps rend la recherche sur la conservation plus difficile pour les entomologistes, selon une analyse de 1,4 million de spécimens conservés dans les collections des musées américains datant des années 1800.

Une diminution dès 1960

Bien que la collection de papillons soit souvent considérée comme un passe-temps de gentlemen de l’époque victorienne, Erica Fischer du King’s College de Londres et leurs collègues ont en fait constaté que la plus forte croissance des spécimens s’est produite entre 1945 et 1960, avec une augmentation de 82 %.
Selon les chercheurs, cette augmentation pourrait être due à des vétérans ayant fait des études supérieures, et ayant bénéficié de la gratuité des frais de scolarité après la Seconde Guerre mondiale. Le nombre de spécimens collectés aux États-Unis a ensuite diminué dans les années 1960, et a plongé après 1990, a constaté l’équipe.
Selon M. Fischer, au lieu de collecter des spécimens physiques, les amateurs sont aujourd’hui plus enclins à rassembler des données d’observation, notamment des photos publiées dans des bases de données en ligne. Bien qu’utiles, ces photos ne permettent pas aux chercheurs d’analyser l’ADN, les rapports chimiques, les organes internes ou le pollen trouvé sur les spécimens, explique M. Fischer.

Avoir un spécimen physique

Par exemple, Heidi MacLean de l’université d’Aarhus au Danemark et ses collègues, dans une étude publiée en 2018, ont examiné des spécimens physiques du papillon soufré de l’hydromel (Colias meadii) recueillis pendant 60 ans à Loveland Pass, au Colorado, pour voir comment ils s’adaptaient au changement climatique en modifiant sa couleur. « Nous n’aurions pas pu y arriver sans les spécimens réels », déclare MacLean. « Même si nous avons utilisé l’analyse d’images, l’éclairage et le fond devaient être les mêmes pour chaque spécimen ».
M. Fischer étudie maintenant les collections de papillons de nuit et dans les musées britanniques pour voir si le même déclin se vérifie et quelles sont les forces culturelles à l’origine de ce changement. « Est-ce que la science s’est éloignée des collections ? Est-ce la professionnalisation de la science ? », dit M. Fischer.
Pour résoudre la pénurie imminente de spécimens de papillons, M. Fischer affirme que les scientifiques peuvent s’appuyer sur les images iNaturalist – non pas directement pour la recherche, mais pour demander au photographe de prélever un spécimen à des fins de recherche, lorsque cela est possible et légal.
Cette recherche a été publiée dans BioScience.
Source : New Scientist
Crédit photo : Rawpixel