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L’origine physique de la dépendance à l’alcool a été localisée dans un réseau du cerveau humain qui régule notre réaction au danger, selon une équipe de chercheurs britanniques et chinois, codirigée par l’Université de Warwick, l’Université de Cambridge et l’Université Fudan de Shanghai.

L’origine physique de l’alcoolisme

Le cortex orbitofrontal médian (mOFC) à l’avant du cerveau détecte une situation désagréable ou d’urgence, puis envoie cette information au gris périaqueductal dorsal (dPAG) au centre du cerveau, cette dernière zone traitant si nous devons échapper à la situation. Une personne est plus susceptible de développer des troubles liés à la consommation d’alcool, lorsque cette voie d’information est déséquilibrée de deux façons :

  • L’alcool inhibe le dPAG (la zone du cerveau qui traite les situations défavorables), de sorte que le cerveau ne peut pas répondre aux signaux négatifs, ou au besoin de fuir le danger – ce qui conduit une personne à ne ressentir que les avantages de la consommation d’alcool, et non ses effets secondaires néfastes. C’est une cause possible de la consommation compulsive d’alcool.
  • Une personne souffrant d’une dépendance à l’alcool aura aussi généralement un dPAG surexcité, lui faisant sentir qu’elle se trouve dans une situation défavorable ou désagréable qu’elle souhaite fuir, et elle se tournera d’urgence vers l’alcool pour le faire. C’est la cause de la consommation impulsive d’alcool.

Le professeur Jianfeng Feng, du département d’informatique de l’université de Warwick commente : « j’ai été invité à commenter une précédente étude sur les souris dans un but similaire : localiser les origines possibles de l’abus d’alcool. Il est passionnant de pouvoir reproduire ces modèles murins chez l’homme et, bien sûr, d’aller plus loin pour identifier un modèle à double voie qui lie l’abus d’alcool à une tendance à manifester un comportement impulsif ».
Le professeur Trevor Robbins du département de psychologie de l’université de Cambridge commente : « il est remarquable que ces systèmes neuronaux chez la souris qui s’occupent de répondre aux menaces et aux punitions, se soient avérés pertinents pour notre compréhension des facteurs qui conduisent à l’abus d’alcool chez les adolescents ».
Le Dr Tianye Jia, de l’Institut des sciences et des technologies commente : « nous avons découvert que la même régulation neurale descendante pouvait fonctionner de deux manières complètement différentes, tout en conduisant à un comportement similaire d’abus d’alcool.
L’équipe de recherche avait remarqué que les modèles précédents de rongeurs montraient que les zones cérébrales mPFC et dPAG pouvaient être à l’origine de précurseurs de la dépendance à l’alcool.

Une analyse de 2000 personnes de 4 pays

Ils ont ensuite analysé les scanners cérébraux IRM de l’ensemble de données IMAGEN – un groupe de 2000 personnes du Royaume-Uni, d’Allemagne, de France et d’Irlande qui participent à des recherches scientifiques pour faire progresser les connaissances sur la façon dont les facteurs biologiques, psychologiques et environnementaux durant l’adolescence peuvent influencer le développement du cerveau et la santé mentale.
Les participants ont entrepris des examens IRM fonctionnels basés sur des tâches, et lorsqu’ils n’ont pas été récompensés (ce qui a produit des sentiments négatifs de punition), la régulation entre le mOFC et le dPAG a été plus fortement inhibée chez les participants qui avaient fait preuve d’abus d’alcool.
De même, à l’état de repos, les participants qui ont montré une voie de régulation plus surexcitée entre le mOFC et le dPAG, (conduisant à des sentiments de besoin urgent d’échapper à une situation), avaient également des niveaux accrus d’abus d’alcool.

Des interventions plus efficaces

L’alcoolisme est l’une des maladies mentales la plus répandu et la plus graves. Selon un rapport de l’OMS publié en 2018, plus de 3 millions de décès par an sont liés à la consommation d’alcool dans le monde, et la consommation nocive d’alcool contribue à 5,1 % de la charge mondiale de morbidité. Comprendre comment l’alcoolisme se forme dans le cerveau humain pourrait conduire à des interventions plus efficaces pour s’attaquer au problème mondial de l’abus d’alcool.
Cette recherche a été publiée dans Science Advances.
Source : University of Warwick
Crédit photo : Rawpixel