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La clé d’une relation monogame est le cannibalisme – au moins pour les cafards qui se nourrissent de bois. Ce comportement a évolué de telle sorte que ces insectes peuvent garder des partenaires autour d’eux pour aider à élever leur progéniture.

Le cannibalisme des cafards

La plupart des cas de cannibalisme sexuel impliquent des créatures comme les araignées qui mangent leurs prétendants après l’accouplement. Les mâles en sont souvent les victimes, et les manger pourrait aider les femelles à s’engraisser avec des nutriments à utiliser pendant la grossesse. Certaines araignées mâles sacrifient même leurs pattes aux femelles agressives pendant l’accouplement.
Mais il est rare que les mâles cannibalisent les femelles, et le cannibalisme mutuel est encore plus rare. Le cas de cette espèce de blatte mangeuse de bois est peut-être l’un des seuls exemples connus d’une espèce qui pratique le cannibalisme sexuel mutuel, déclare Haruka Osaki de l’université de Kyushu au Japon.
Osaki a d’abord remarqué des ailes mâchouillées sur des cafards se nourrissant de bois (Salganea taiwanensis) qu’il avait capturés à l’état sauvage dans les forêts d’Okinawa – les cafards vont de l’île d’Amani au Japon à Taïwan.
Pour examiner ce phénomène de plus près, lui et ses collègues ont collecté des blattes sauvages, les ont divisées en 24 paires et les ont enregistrées sur vidéo pendant trois jours dans des cages. Ils ont découvert que 12 des paires se consommaient à tour de rôle les ailes de l’autre après l’accouplement.
Le cannibalisme était généralement précédé de quelques préliminaires sous forme de léchage, et les receveurs ne semblaient pas résister aux morsures d’amour lorsqu’ils venaient, disent les auteurs. L’équipe a également noté que les ailes manquaient de chair, ce qui n’était pas très nourrissant. « Ce cafard qui se nourrit de bois doit bénéficier d’une manière ou d’une autre parce que ce comportement a évolué et s’est maintenu », dit Osaki.

Les chercheurs ne savent pas pourquoi ils font cela

Osaki et ses collègues ne sont pas tout à fait sûrs de la raison, mais ils ont quelques théories pour le moment. Ces cafards s’accouplent généralement avec un seul partenaire pendant toute leur vie et restent ensemble pour élever plusieurs couvées dans des galeries à l’intérieur du bois en décomposition.
En se coupant les ailes l’un l’autre, ils peuvent encourager les deux partenaires à rester dans les parages pour aider à élever leur progéniture, d’autant plus qu’ils sont plus facilement exposés aux prédateurs à l’extérieur de leur grume. Ou cela pourrait les aider à se déplacer plus facilement dans les passages étroits sans rester coincés. Se débarrasser des parties du corps qui peuvent attirer les acariens ou les moisissures pourraient également contribuer à garder leur couvée plus propre et plus sûre.
Cette recherche a été publiée dans Ethology.
Source : New Scientist
Crédit photo : StockPhotoSecrets