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Les preuves de l’existence d’une mystérieuse planète aux confins de notre système solaire sont devenues moins convaincantes. L’existence de ce monde invisible a été déduite d’un regroupement inattendu d’objets qui orbitent autour du Soleil au-delà de Neptune, mais de nouvelles simulations suggèrent que ce regroupement n’existe pas.

La planète Neuf

En 2016, Mike Brown et Konstantin Batygin, du California Institute of Technology, ont suggéré que six objets du système solaire extérieur, appelés objets trans-neptuniens (TNO), qui ont des orbites similaires, pourraient avoir été mis sur leur trajectoire en raison de l’attraction gravitationnelle d’une énorme planète tournant autour du Soleil entre 13 et 26 fois plus loin que Neptune.
Depuis lors, les astronomes ont repéré davantage d’TNO, et des analyses plus approfondies ont remis en question l’idée que leurs orbites soient regroupées d’une manière qui ne serait probablement pas aléatoire. Kevin Napier, de l’université du Michigan, et ses collègues ont réalisé la plus grande analyse de TNO à ce jour, en utilisant les orbites de 14 TNO provenant de trois relevés différents du ciel.
Leur analyse statistique n’a révélé aucune preuve d’un regroupement des TNO qui indiquerait une planète supplémentaire dans le système solaire. Au contraire, il semble que l’apparente concentration soit le résultat d’un biais de sélection dû aux directions dans lesquelles ces télescopes regardent, qui couvrent une surface relativement petite du ciel.
« L’existence de cette planète semble moins probable qu’auparavant », déclare Napier. « Nous avons en quelque sorte enlevé le vent des voiles de son principal argument. » Cependant, Batygin n’est pas d’accord sur le fait que l’effet est dû à un biais de sélection – ce n’est pas parce que les télescopes n’ont pas regardé dans d’autres zones du ciel que les TNO dans une zone particulière ne sont pas étranges, dit-il.
« Supposons que vous marchiez dans une forêt et que vous remarquiez qu’il y a beaucoup d’ours à l’Est, et pas beaucoup ailleurs – cela pourrait vous faire penser qu’il doit y avoir une grotte à ours quelque part à l’est », dit Batygin. « Mais cette analyse permettrait d’affirmer qu’il n’y a pas de préférence directionnelle pour les ours, parce que les enquêtes de suivi n’ont pas vérifié partout. »

Rechercher des TNO dans d’autres parties du ciel

Napier reconnaît qu’une bonne étape serait d’essayer de rechercher les TNO dans d’autres régions du ciel, bien que certaines de ces régions soient plus difficiles à vérifier en raison de la densité des étoiles qui s’y trouvent, et de la faible luminosité des TNO, due à leur petite taille et à leur distance du Soleil.
Il existe d’autres bizarreries, comme les astéroïdes qui orbitent autour du Soleil perpendiculairement au disque du système solaire, qui pourraient potentiellement s’expliquer par l’existence de la planète Neuf – bien qu’elles ne constituent pas une preuve décisive de l’existence d’une telle planète.
« La planète Neuf n’est pas nécessairement morte », déclare M. Napier. « Je n’ai pas voulu essayer de tuer une planète, et je ne pense pas avoir tué une planète, mais je voulais savoir si le biais de sélection est un problème ici, et il s’avère qu’il l’est ».
Même si les preuves concernant la planète Neuf semblent s’affaiblir, Batygin et Brown continueront à la rechercher. « Je dirais que l’hypothèse de la planète Neuf est toujours valable », dit Batygin. L’observatoire Vera C. Rubin, qui est en construction au Chili et qui devrait commencer à observer plus tard cette année, devrait trouver des centaines de TNO dans le ciel, ce qui permettra de déterminer si ce regroupement est réel une fois pour toutes.
Cette recherche a été pré-publiée dans arXiv.
Source : New Scientist
Crédit photo : Pixabay