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Les niveaux d’une substance dans le sang des nonagénaires et des centenaires permettent de prédire avec précision la durée de leur vie. L’étude, menée par des chercheurs de Stanford, dont le neuroscientifique Tony Wyss-Coray, en collaboration avec des chercheurs du Danemark et d’Allemagne, s’est concentrée sur une substance dont le nom est chaîne légère de neurofilament (ou NfL).
Cette protéine structurelle produite dans le cerveau, est présente à l’état de traces dans les fluides cérébrospinaux et le sang, où elle est un indicateur des dommages causés aux axones. Les axones transmettent des signaux d’une cellule nerveuse à l’autre et sont essentiels à toutes les fonctions cérébrales. Il est donc préférable qu’ils restent intacts.

Trop de NfL

Des niveaux élevés de NfL dans le sang ont déjà été associés à la maladie d’Alzheimer, à la sclérose en plaques, à la maladie de Huntington, à la sclérose latérale amyotrophique et à d’autres troubles neurologiques. Mais les personnes suivies dans le cadre de cette nouvelle étude étaient généralement en assez bonne santé pour leur âge.
Les chercheurs ont d’abord examiné 122 personnes dont l’âge variait entre 21 et 107 ans, et ont constaté une augmentation des taux sanguins de NfL – ainsi qu’une variation croissante entre les individus – avec l’âge.
Ensuite, les scientifiques ont suivi le cheminement de 135 personnes âgées de 100 ans ou plus pendant une période de quatre ans. La plupart de ces centenaires étaient en bonne santé au départ, comme le montrent leurs résultats aux tests standard de capacité mentale et une mesure de leur capacité à répondre aux exigences de la vie quotidienne.
Comme on pouvait s’y attendre, ceux dont les tests mentaux indiquaient une déficience avaient plus de NfL dans le sang que ceux dont l’esprit était le plus vif. Et ceux dont les niveaux étaient faibles ont une probabilité de vivre plus longtemps que ceux dont les niveaux étaient élevés.
Un examen des personnes âgées de 90 ans a confirmé les résultats obtenus dans le groupe des plus de 100 ans. Les taux sanguins de NfL chez 180 personnes de 93 ans ont non seulement permis de prédire la durée de vie de ces personnes, mais ils l’ont fait mieux que les résultats des tests de dépistage mental.
Les recherches ont montré que le taux de NfL sanguin des souris augmentait également avec l’âge. Mais la réduction de leur apport calorique, à partir du jeune âge adulte a réduit de moitié les niveaux sanguins de cette substance chez ces petites créatures dans la vieillesse. Cette nouvelle découverte ne prouve pas que la baisse des niveaux sanguins de NfL entraîne une augmentation de la longévité, mais elle est cohérente avec celle-ci.

Un lien avec l’espérance de vie ?

Au minimum, la NfL semble signaler avec précision l’approche de la mortalité. Cela signifie que nous pourrions la surveiller en tant que marqueur de substitution pour l’espérance de vie restante, tout comme les taux de cholestérol sanguin sont utilisés comme indicateurs de la santé cardiovasculaire. Si c’est le cas, cela pourrait un jour aider les développeurs de médicaments à évaluer l’efficacité des interventions visant à prolonger la vie.
Ces nouvelles découvertes suggèrent que le maintien d’un cerveau sain pendant la vieillesse est la meilleure voie vers une longue vie. « Il sera intéressant de voir comment et pourquoi le cerveau pourrait être si important dans le compte à rebours de nos dernières années et de nos derniers mois », dit M. Wyss-Coray.
Cette recherche a été publiée dans Nature Aging.
Source : Stanford Medicine
Crédit photo : Pixabay

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