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L’inversion la plus récente du champ magnétique terrestre pourrait remonter à 42 000 ans, selon une nouvelle analyse des anneaux de croissance des arbres fossilisés. Cette inversion des pôles magnétiques aurait été dévastatrice, créant des conditions climatiques extrêmes, et pouvant conduire à l’extinction des grands mammifères.

Une inversion il y a 42 000 ans

Le champ magnétique de la Terre s’étend dans l’espace et se concentre surtout aux pôles nord et sud. Ces pôles magnétiques se déplacent et s’inversent occasionnellement tous les 200 000 à 300 000 ans, mais nous avons peu de preuves de l’impact de cette situation sur notre planète.
Alan Cooper, du South Australian Museum d’Adélaïde, et ses collègues ont maintenant apporté quelques réponses. Ils ont trouvé la date la plus précise à ce jour du dernier renversement du champ magnétique terrestre, appelé événement de Laschamp, qui, selon eux, s’est produit entre 41 560 et 41 050 ans, et a duré moins de 1 000 ans.
L’équipe a calculé cette estimation en utilisant l’analyse radiocarbone des anneaux des arbres d’un ancien kauri fossilisé (Agathis australis) préservé dans les zones humides du nord de la Nouvelle-Zélande. « L’arbre vivait à travers les Laschamps et nous avons utilisé le déplacement du radiocarbone, le carbone 14, dans l’atmosphère pour détecter exactement le moment où le champ magnétique s’est modifié », explique M. Cooper.
La magnétosphère terrestre – la région autour de la planète dominée par le champ magnétique terrestre – s’affaiblit lorsque les pôles magnétiques s’inversent. Cooper et son équipe estiment que le champ magnétique terrestre n’était que de 6 % des niveaux actuels lors de l’événement de Laschamp.

L’extinction des grands mammifères

Lorsque le champ magnétique s’affaiblit, les rayons cosmiques pénètrent dans l’atmosphère et transforment les atomes de carbone en une forme radioactive appelée carbone 14. En mesurant les niveaux de carbone 14 dans chaque anneau de l’arbre kauri, ils ont pu dater avec précision l’événement de Laschamp.
Ils ont ensuite utilisé la modélisation du climat pour découvrir que plusieurs changements majeurs coïncidaient avec l’événement de Laschamp. L’affaiblissement du champ magnétique a permis à davantage de rayonnements ionisants provenant d’éruptions solaires et de rayons cosmiques de l’espace d’atteindre la Terre.
« Ceux-ci endommagent la couche d’ozone et la lumière ultraviolette arrive à des niveaux très élevés », explique Cooper. Cela aurait provoqué des conditions météorologiques extrêmes, notamment la foudre, des températures élevées et beaucoup de lumière solaire – auxquelles les organismes ont pu avoir du mal à s’adapter.
« Ces changements environnementaux extrêmes peuvent avoir causé, ou du moins contribué à des phénomènes d’extinction, notamment ceux des grands mammifères en Australie et des Néanderthaliens en Europe », déclare Paula Reimer de l’université Queen’s de Belfast, qui n’a pas participé à ces recherches. La mégafaune de l’Australie et de la Tasmanie – des mammifères géants préhistoriques qui existaient au Pléistocène tardif – et les Néandertaliens en Europe se sont éteints à peu près en même temps que l’inversion des pôles magnétiques, il y a 42 000 ans.

Si une inversion se produirait ce serait catastrophique

Le pôle nord s’est déplacé de manière spasmodique au cours du siècle dernier, dérivant d’environ un kilomètre par an, explique Cooper. « Cela ne signifie pas nécessairement que cela va se reproduire, mais si c’était le cas, ce serait absolument catastrophique », dit-il.
Cette recherche a été publiée dans Science.
Source : New Scientist
Crédit photo : Pixabay