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Lorsque vous vous endormez, il est facile d’imaginer que votre cerveau s’éteint, mais des recherches de l’Université du Michigan suggèrent que des groupes de neurones activés lors d’un apprentissage antérieur, continuent de fredonner, gravant des souvenirs dans votre cerveau.

Les souvenirs et un événement sensoriel

Les chercheurs de l’Université du Michigan ont étudié comment les souvenirs associés à un événement sensoriel spécifique sont formés et stockés chez la souris. Dans une étude, les chercheurs ont examiné comment un souvenir de peur se formait en relation avec un stimulus visuel spécifique. Ils ont découvert que non seulement les neurones activés par le stimulus visuel restaient plus actifs pendant le sommeil subséquent, mais que le sommeil était vital pour leur capacité à relier le souvenir de la peur à l’événement sensoriel.
Pour vérifier leurs résultats, Sara Aton et son équipe ont testé s’ils pouvaient provoquer la mémoire du stimulus en activant sélectivement les neurones sans leur montrer une image. En activant les neurones et en associant cette activation à un léger choc au pied, ils ont découvert que leurs sujets avaient peur des stimuli visuels qui ressembleraient à l’image que ces cellules codent. Ils ont également constaté que l’inverse était vrai : après avoir couplé le stimulus visuel avec un choc au pied, leurs sujets réagissaient ensuite avec peur à la réactivation des neurones.

Un sommeil perturbé modifie les perceptions

Les chercheurs ont découvert que lorsqu’ils perturbaient le sommeil après avoir montré une image aux sujets et leur avoir administré un léger choc au pied, il n’y avait aucune crainte associée au stimulus visuel. Les personnes dont le sommeil n’était pas régulé ont appris à craindre le stimulus visuel spécifique qui avait été associé au choc du pied.
« Nous avons découvert que ces souris avaient en fait peur de chaque stimulus visuel que nous leur montrions », a déclaré M. Aton. « Dès qu’elles se rendent dans la chambre où les stimuli visuels sont présentés, elles semblent savoir qu’il y a une raison de ressentir de la peur, mais elles ne savent pas de quoi elles ont spécifiquement peur. »

Des implications pour plusieurs maladies

Cela montre probablement que, pour qu’ils puissent faire une association précise entre la peur et un stimulus visuel, ils doivent avoir une réactivation associée au sommeil des neurones codant ce stimulus dans le cortex sensoriel, selon Aton. Les chercheurs pensent qu’en même temps, cette zone corticale sensorielle doit communiquer avec d’autres structures cérébrales, afin de marier l’aspect sensoriel de la mémoire à l’aspect émotionnel. Selon M. Aton, leurs conclusions pourraient avoir des implications sur la façon dont l’anxiété et le syndrome de stress post-traumatique (SSPT) sont compris.
Cette recherche a été publiée dans Nature Communications.
Source : University of Michigan
Crédit photo : Pixabay