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Le coronavirus qui balaie le monde entier n’est pas le premier à faire le saut chez l’homme et il ne sera pas le dernier. Les vaccins contre le SARS-CoV-2 ont été mis au point en un temps record et donnent de bons résultats. Mais maintenant, nous avons besoin de toute urgence d’un autre type de vaccin, disent les scientifiques : un vaccin qui nous protégera contre d’autres coronavirus, même ceux que nous n’avons pas encore rencontrés.

Un vaccin universel

Il s’agit d’un défi de taille, mais les travaux ont déjà commencé pour créer un tel vaccin universel, les premiers essais sur l’homme des candidats potentiels devant commencer dans le courant de l’année. La solution à cette menace est évidente, déclare Anthony Fauci, directeur de l’Institut national américain des allergies et des maladies infectieuses (NIAID). « Nous aimerions développer un vaccin universel contre tous les coronavirus », a-t-il déclaré lors d’une réunion en ligne organisée par l’Académie des sciences de New York ce mois-ci.
C’est plus facile à dire qu’à faire. Un vaccin universel contre les coronavirus devrait identifier une région du virus qui est si essentielle à sa survie qu’elle est conservée par tous les coronavirus, et ne change pas lorsque les virus mutent. Les scientifiques pensent que ces régions hautement conservées pourraient être des épitopes universels – des régions du virus stimulant le système immunitaire – qui pourraient être utilisés pour fabriquer un vaccin efficace contre de multiples coronavirus.
Jusqu’à présent, il n’est même pas clair que nous puissions fabriquer un vaccin qui protège contre toutes les variantes du SARS-CoV-2, sans mentionner les coronavirus en général. Mais certains signes laissent penser qu’un vaccin universel pourrait voir le jour.

Cela a commencé en 2014

Les appels à la création d’un tel vaccin ont commencé en 2014, lorsque Abul Islam et Refat Sharmin, de l’université de Dhaka au Bangladesh, ont découvert un épitope au sein d’une enzyme qui était universelle pour tous les coronavirus humains connus, et l’ont proposé comme cible pour un vaccin universel. Cette découverte a été publiée dans BMC Bioinformatics, mais n’a pas été suivie d’effet.
Selon Luca Giurgea du NIAID, les scientifiques acceptent maintenant la nécessité d’au moins essayer. En mai 2020, il a publié avec deux collègues un article d’opinion dans la revue NPJ Vaccines intitulé « Vaccins universels contre les coronavirus : il est temps de commencer maintenant ». Ils ont exhorté le monde à ne pas se concentrer uniquement sur les vaccins contre le SARS-CoV-2, mais à voir plus grand.
« Nous avons été confrontés à un certain scepticisme », dit Giurgea. « Maintenant que nous commençons à obtenir des données suggérant que certains des vaccins ont une efficacité moindre contre les nouvelles variantes, nous constatons enfin un changement considérable dans l’attention portée à des vaccins plus largement protecteurs ».
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Des cibles cachées

La bonne nouvelle est que les coronavirus actuels et futurs ont probablement des caractéristiques communes qu’un vaccin universel pourrait exploiter. Outre l’épitope découvert par l’Islam et Sharmin en 2014, les coronavirus utilisent également des protéines de pointe pour pénétrer dans nos cellules. Celles du SARS-CoV, le virus responsable du SRAS, et du SARS-CoV-2 sont identiques à environ 78 % en matière de séquence des acides aminés qui les composent.
Ces régions hautement conservées doivent être biologiquement importantes et constituent donc une cible tentante pour les vaccins, car il est peu probable que les coronavirus puissent leur échapper par mutation, étant donné que de telles modifications rendraient probablement le virus inactif. Les preuves immunologiques suggèrent également que plusieurs coronavirus présentent des aspects conservés, étant donné que les anticorps contre l’un peuvent protéger contre un autre. Par exemple, les anticorps des personnes qui se sont remises du SRAS protègent parfois contre le SARS-CoV-2, et vice versa.
Il est également possible de générer des anticorps chez les souris qui sont efficaces contre le SRAS, le MERS et le covid-19. De même, les animaux immunisés contre le SARS-CoV ont acquis une résistance au SARS-CoV-2, ainsi qu’à un coronavirus de chauve-souris semblable au SARS qui a été précédemment identifié comme une menace potentielle pour l’homme.
La découverte de ces anticorps largement neutralisants, qui peuvent reconnaître les épitopes de plusieurs coronavirus différents, suggère fortement qu’un vaccin universel est possible, déclare le vaccinologue Dennis Burton du Scripps Research Institute à La Jolla, en Californie.
Le plus difficile est de déterminer exactement quelles parties du virus stimulent la production de ces anticorps largement neutralisants afin de concevoir un vaccin basé sur eux. Mais plusieurs équipes de recherche tentent d’y parvenir.

Essais sur l’homme

Par exemple, Ralph Baric, de la faculté de médecine de l’université de Caroline du Nord, et ses collègues ont isolé des anticorps d’une personne qui avait été infectée par le SARS-CoV et ont identifié ceux qui étaient largement neutralisants contre d’autres coronavirus, dont le SARS-CoV-2. Ils ont ensuite modifié les anticorps en utilisant le génie génétique pour les rendre encore plus puissants. Enfin, ils ont analysé ces anticorps surchargés pour déterminer à quelle région de la protéine de pointe ils se sont liés car celle-ci doit être hautement conservée, et pourrait être le talon d’Achille du virus.
« Il existe clairement des épitopes de neutralisation croisée majeurs et si nous voulons développer des vaccins à large spectre, nous devons identifier où se trouvent ces épitopes », explique M. Baric.
Une autre approche consiste à fabriquer des protéines artificielles portant les caractéristiques des protéines de pointe de plusieurs coronavirus humains et animaux. Il a déjà été démontré qu’un vaccin expérimental basé sur cette approche induisait une large immunité contre plusieurs coronavirus dans un modèle de souris. Ce résultat est « plutôt prometteur », déclare M. Giurgea.
Les chercheurs du Laboratoire national de Los Alamos, au Nouveau-Mexique, ont également un vaccin universel en vue. Bette Korber, qui dirige ses recherches sur le vaccin universel contre les coronavirus, indique qu’il existe un certain nombre de régions hautement conservées dans tout le groupe des coronavirus qui comprennent le SARS-CoV, le SARS-CoV-2, le MERS-CoV (le virus responsable du MERS) et certains virus qui provoquent le rhume.
Des études montrent que ces régions peuvent être utilisées pour provoquer une réponse immunitaire des cellules T chez les souris. Les cellules T tuent les cellules infectées et ne sont normalement pas l’objectif premier d’un vaccin. Toutefois, il pourrait être utile d’ajouter ces épitopes hautement conservés aux vaccins existants pour obtenir une réponse immunitaire plus large.

Des sociétés de biotechnologie participent à cet effort

Enfin, il existe une poignée de sociétés de biotechnologie qui prennent des mesures en vue de la mise au point d’un vaccin commercial universel. ConserV Bioscience au Royaume-Uni déclare qu’elle développe un vaccin à ARNm qui couvre tout le spectre des coronavirus, y compris ceux qui causent le rhume, bien qu’elle n’ait pas encore révélé le fonctionnement exact de son vaccin.
L’objectif est de mettre au point un vaccin qui pourrait être administré aux gens à intervalles de quelques années afin de prévenir une future pandémie, explique le PDG Kimbell Duncan. Le vaccin est en phase de test préclinique et pourrait faire l’objet d’essais préliminaires sur l’homme cette année, ajoute-t-il.
Une autre société, VBI Vaccines, dans le Massachusetts, a déclaré qu’elle prévoyait de commencer des essais sur l’homme plus tard dans l’année d’un vaccin universel qui cible les protéines de pointe SARS-CoV, SARS-CoV-2 et MERS-CoV.
La course à la création d’un vaccin contre le SARS-CoV-2 a été remportée en un temps record, mais la prochaine course ne fait que commencer, et il n’est pas trop tôt. « Il est très facile d’imaginer des souches de coronavirus hautement pathogènes avec un taux de mortalité de 10 à 15 %, qui sont presque aussi transmissibles que le COVID-19 », explique M. Baric. « Il existe une menace sérieuse et nous devons vraiment y prêter attention ».
Source : New Scientist
Crédit photo : Pixabay / Pexels

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