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Nos lointains ancêtres se sont peut-être balancés à partir des branches, et ont marché comme un chimpanzé, ce qui remet en question les idées reçues selon lesquelles les premiers hominidés ne faisaient ni l’un ni l’autre. C’est la conclusion d’une analyse de l’Ardipithecus ramidus, vieux de 4,4 millions d’années, que l’on pense être l’un des premiers hominidés connus.

Les analyses d’Ardi

Dans la pensée populaire, on imagine souvent que les humains ont évolué à partir d’un singe ressemblant à un chimpanzé, mais de nombreux chercheurs remettent maintenant cette idée en question, notamment à la lumière des preuves fossiles d’A. ramidus publiées en 2009. Un individu bien conservé – surnommé Ardi – avait des os qui suggéraient qu’il marchait généralement le long des branches comme un singe, plutôt que de se balancer en dessous comme un chimpanzé.
Cela indiquait que notre dernier ancêtre commun avec les chimpanzés, marchait également le long des branches, et que les chimpanzés ont évolué pour se balancer et marcher avec leurs articulations après s’être ramifiés à partir de leurs hominidés.
Thomas C. Prang, de l’université Texas A&M, et ses collègues ne sont pas d’accord avec cette conclusion. Ils ont pris les mesures des mains d’Ardi rapportées en 2009 et les ont comparées aux 416 mesures des mains de 53 espèces de primates vivants, dont des chimpanzés, des bonobos et des humains.
« L’analyse de cette main, l’une des plus anciennes dans les archives de fossiles humains, suggère qu’elle ressemble à un chimpanzé, ce qui implique que les humains et les chimpanzés ont tous deux évolué à partir d’un ancêtre qui ressemblait à un chimpanzé », explique M. Prang.
Ils ont découvert que les métacarpiens et les phalanges d’Ardi – les os des doigts et des paumes – étaient de taille similaire à ceux des singes, avec des articulations et des jointures de dimensions relativement importantes. Ces adaptations sont présentes chez les primates qui se déplacent dans les forêts, en se balançant sous les branches et peuvent avoir aidé l’hominidé à s’agripper aux branches, et même à marcher avec les articulations.

Ses mains sont différents

« Ardi a également des os de doigts allongés et plus courbés, et nous constatons cette augmentation de l’allongement et de la courbure chez les animaux qui se suspendent habituellement aux branches », dit Prang. Les grands primates ont tendance à se suspendre aux branches et à grimper aux arbres, tandis que les animaux plus petits, comme les singes, peuvent marcher le long des branches.
« Cette démontre de manière assez convaincante que la main de l’Ardipithecus a certaines adaptations suspensives, ce qui me semble plus logique compte tenu de la taille du corps », déclare Tracy Kivell de l’université du Kent, au Royaume-Uni.
Les chercheurs ont également confirmé ce fait en utilisant la modélisation de l’évolution. Il s’agissait de comparer les traits de différents primates, vivants et éteints, pour comprendre la relation évolutive entre les caractéristiques physiques et le mouvement. « En résumé, cette approche modélise l’évolution des traits à travers un arbre de vie, qui dans ce cas inclut toutes les espèces dans notre analyse », explique M. Prang.
Comprendre la morphologie de la main de notre premier parent humain, nous rapproche un peu plus de l’explication des raisons pour lesquelles les humains sont si différents de nos proches parents. Cela pourrait suggérer que le dernier ancêtre commun des chimpanzés et des humains était relativement semblable aux chimpanzés, avant le grand changement évolutif vers la bipédie et la dextérité de la main.

Un chercheur n’est pas convaincu

Tim White, de l’université de Californie à Berkeley, qui a découvert le fossile de A. ramidus et a aidé à le décrire en 2009, n’est toujours pas convaincu. « C’est une nouvelle résurrection ratée de l’idée archaïque selon laquelle les chimpanzés sont de bons modèles pour nos ancêtres », déclare M. White. Il affirme que la main d’Ardipithecus, à part ses cinq doigts et sa capacité à saisir, ne ressemblait pas spécifiquement à un chimpanzé, comme lui et ses collègues l’ont rapporté en 2009.
Sergio Almécija, du Musée américain d’histoire naturelle de New York, n’est pas non plus très convaincu. « Nous avons besoin de plus de fossiles de singes du Miocène antérieurs à la scission entre l’homme et le singe, pour tester les aspects fondamentaux de notre dernier ancêtre avec les singes », dit-il.
Cette recherche a été publiée dans Science Advances.
Source : New Scientist
Crédit photo : StockPhotoSecrets