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Dans un pancréas sain, les hormones insuline et glucagon travaillent en tandem pour contrôler le taux de sucre dans le sang, mais cette relation peut parfois se rompre et conduire au diabète. Des scientifiques de l’université du Texas (UT) Southwestern ont démontré comment le rétablissement de cet équilibre peut guérir cette maladie chez des modèles de souris, en convertissant un type de cellule en un autre.

Guérir le diabète

Tout comme un pancréas sain réagit aux signaux du taux de sucre dans le sang en sécrétant de l’insuline pour aider à gérer le glucose, il réagit à la baisse du taux de sucre dans le sang en produisant l’hormone glucagon. Cette hormone est produite par les cellules alpha du pancréas et a pour effet de libérer du glucose dans le sang pour maintenir l’énergie de l’organisme, quelques heures après avoir mangé. Ce va-et-vient entre ces deux hormones aide le corps humain à gérer le taux de sucre dans le sang.
Cette boucle de rétroaction est au centre de cette nouvelle étude qui, comme beaucoup d’autres dans ce domaine, cherchent à remédier à la perte de cellules bêta productrices d’insuline dans le pancréas des diabétiques. Pour les diabétiques de type 2, c’est le résultat de la résistance à l’insuline des tissus de l’organisme, qui pousse les cellules bêta à mourir d’épuisement après une surproduction d’insuline pour répondre à ces besoins. Pour les diabétiques de type 1, les cellules bêta meurent à la suite d’attaques auto-immunes.

Un traitement avec des anticorps monoclonaux

Les chercheurs ont utilisé des anticorps monoclonaux, conçues pour aider le système immunitaire à identifier et à neutraliser les récepteurs de glucagon dans des modèles murins de cette maladie. Ces rongeurs avaient été génétiquement modifiés pour subir une perte des cellules bêta, et malgré cela, les chercheurs ont constaté qu’une dose hebdomadaire de leur traitement aux anticorps abaissait leur taux de glycémie, même des semaines après l’arrêt de ce traitement, les guérissant ainsi de cette maladie.
Cela s’est avéré être le résultat d’une augmentation de la quantité de cellules dans le pancréas, y compris une augmentation des cellules bêta, suite à la présence des anticorps. En utilisant une technologie appelée « lignage » pour suivre la séquence des divisions cellulaires, l’équipe a découvert que certaines des cellules alpha qui produisent du glucagon avaient été converties en cellules bêta qui produisent de l’insuline.
Grâce à des expériences de suivi sur d’autres modèles de souris, l’équipe a pu confirmer que ce traitement par des anticorps avait le même effet lorsque des cellules alpha et bêta humaines étaient injectées aux rongeurs, dans un modèle imitant le système humain. Cette étude a également démontré que cette technique était efficace contre la perte de cellules bêta provoquée des attaques auto-immune associée au diabète de type 1. C’est là que cette technique pourrait s’avérer particulièrement utile, selon l’équipe.

Un nouveau traitement pour les diabétiques

« Même après des décennies d’attaque auto-immune sur leurs cellules bêta, les diabétiques de type 1 auront toujours des quantités abondantes de cellules alpha », explique l’auteur de cette étude, William L. Holland. « Ce ne sont pas les cellules du pancréas qui meurent. Si nous pouvons exploiter ces cellules alpha et les convertir en cellules bêta, cela pourrait être un traitement viable pour toute personne atteinte de diabète de type 1 ».
Cette recherche a été publiée dans PNAS.
Source : University of Texas Southwestern
Crédit photo : StockPhotoSecrets 

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