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De nouvelles recherches menées à la faculté de médecine de l’université de Washington à St. Louis, indiquent que les trois nouvelles variantes du COVID-19 qui se répandent rapidement, peuvent échapper aux anticorps qui agissent contre la forme originale du virus, qui a déclenché cette pandémie. À quelques exceptions près, que ces anticorps aient été produits en réponse à la vaccination ou à une infection naturelle, ou qu’il s’agisse d’anticorps purifiés destinés à être utilisés comme médicaments, les chercheurs ont constaté qu’il fallait davantage d’anticorps pour neutraliser ces nouvelles variantes.

Des vaccins moins efficaces

Ces résultats, issus d’expériences en laboratoire, suggèrent que les médicaments et vaccins contre le COVID-19 développés jusqu’à présent, pourraient devenir moins efficaces à mesure que ces nouvelles variantes deviendront dominantes, comme les experts le disent inévitablement. Les chercheurs ont examiné les variantes d’Afrique du Sud, du Royaume-Uni et du Brésil.
« Nous craignons que les personnes dont nous nous attendons à ce qu’elles aient un niveau d’anticorps protecteur parce qu’elles ont eu COVID-19 ou ont été vaccinées contre lui, ne soient pas protégées contre ces nouvelles variantes », a déclaré l’auteur principal Michael S. Diamond, professeur de médecine. « Il y a une grande variation dans la quantité d’anticorps qu’une personne produit en réponse à la vaccination ou à une infection naturelle. Certaines personnes produisent des niveaux très élevés, et elles seraient probablement encore protégées contre ces nouvelles variantes. »
« Mais certaines personnes, en particulier les personnes âgées et les personnes immunodéprimées, ne produiront peut-être pas des niveaux d’anticorps aussi élevés. Si le niveau d’anticorps nécessaire à la protection est multiplié par dix, comme l’indiquent nos données, il se peut qu’elles n’en aient pas assez. Le problème est que les personnes qui ont le plus besoin de protection sont celles qui ont le moins de chances de l’avoir ».

Des vaccins qui ciblent la protéine S

Le SARS-CoV-2, utilise une protéine appelée « S » pour s’accrocher aux cellules et pénétrer à l’intérieur de celles-ci. Les personnes infectées par le SARS-CoV-2 produisent les anticorps les plus protecteurs contre la protéine S. Par conséquent, la protéine S est devenu la cible principale des développeurs de médicaments et de vaccins. Les trois vaccins autorisés par la FDA pour une utilisation d’urgence aux États-Unis – fabriqués par Pfizer/BioNTech, Moderna et Johnson & Johnson – ciblent tous deux la protéine S. De puissants anticorps anti-S ont été sélectionnés pour être développés en médicaments à base d’anticorps pour le COVID-19
Les virus sont toujours en train de muter, mais pendant près d’un an, les mutations apparues dans le cadre du SARS-CoV-2 n’ont pas menacé cette stratégie basée sur la protéine S. Puis, cet hiver, des variantes se répandant rapidement ont été détectées au Royaume-Uni, en Afrique du Sud, au Brésil et ailleurs. Ces nouvelles variantes sont toutes porteuses de mutations multiples dans leurs gènes de S, ce qui pourrait réduire l’efficacité des médicaments et vaccins ciblés sur cette protéine qui sont maintenant utilisés pour prévenir ou traiter le COVID-19. Ces nouvelles variantes les plus inquiétantes ont reçu les noms de B.1.1.7 (du Royaume-Uni), B.1.135 (Afrique du Sud) et B.1.1.248, également connu sous le nom de P.1 (Brésil).
Afin d’évaluer si ces nouvelles variantes pouvaient échapper aux anticorps fabriqués pour la forme originale du virus, Diamond et ses collègues, dont la première auteure Rita E. Chen, ont testé en laboratoire la capacité des anticorps à neutraliser trois variantes du virus.

Ils ont testé ces variantes

Les chercheurs ont testé ces variantes contre des anticorps dans le sang de personnes qui s’étaient remises d’une infection par le SARS-CoV-2 ou qui avaient été vaccinées avec le vaccin Pfizer. Ils ont également testé les anticorps dans le sang de souris, de hamsters et de singes qui avaient été vaccinés avec un vaccin expérimental développé à la Faculté de médecine de l’Université de Washington, qui peut être administré par le nez. La variante B.1.1.7 (Royaume-Uni) a pu être neutralisée avec des niveaux d’anticorps similaires à ceux nécessaires pour neutraliser le virus original. Mais les deux autres variantes nécessitaient de 3,5 à 10 fois plus d’anticorps pour la neutralisation.
Ensuite, ils ont testé des anticorps monoclonaux : des répliques produites en masse d’anticorps qui sont très bons pour neutraliser le virus original. Lorsque les chercheurs ont testé ces nouvelles variantes contre un panel d’anticorps monoclonaux, les résultats allaient de largement efficace à complètement inefficace.
Comme chaque variante de virus portait de multiples mutations dans le gène S, les chercheurs ont créé un panel de virus avec des mutations uniques afin de pouvoir analyser l’effet de chaque mutation. La plus grande partie de la variation de l’efficacité des anticorps pourrait être attribuée à un seul changement d’acide aminé dans la protéine Si. Cette modification, appelée E484K, a été trouvée dans les variantes B.1.135 (Afrique du Sud) et B.1.1.248 (Brésil), mais pas dans la variante B.1.1.7 (Royaume-Uni). La variante B.1.135 est très répandue en Afrique du Sud, ce qui peut expliquer pourquoi l’un des vaccins testés chez les humains était moins efficace en Afrique du Sud qu’aux États-Unis, où cette variante est encore rare, a déclaré M. Diamond.

Des questions sans réponse actuellement

« Nous ne savons pas encore exactement quelles seront les conséquences de ces variantes », a déclaré M. Diamond. « Les anticorps ne sont pas la seule mesure de protection; d’autres éléments du système immunitaire peuvent être capables de compenser la résistance accrue aux anticorps. Cela va être déterminé au fil du temps, sur le plan épidémiologique, à mesure que nous verrons ce qui se passe lorsque ces variantes se répandront. Verrons-nous des réinfections ? Verrons-nous les vaccins perdre de leur efficacité et une résistance aux médicaments apparaître ? J’espère que non. Mais il est clair que nous devrons continuellement cribler les anticorps pour nous assurer qu’ils fonctionnent toujours, à mesure que de nouvelles variantes apparaîtront et se répandront, et éventuellement ajuster les vaccins et les anticorps ».
Cette recherche a été publiée dans Nature Medicine.
Source : Washington University School of Medicine
Crédit photo : Rawpixel