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Le SARS-CoV-2 a muté tout au long de cette pandémie. De nouvelles variantes du virus sont apparues dans le monde entier, y compris des variantes qui pourraient avoir une capacité accrue à se propager ou à échapper au système immunitaire.

Les vaccins et les variantes

De tels variants ont été identifiés en Californie, au Danemark, au Royaume-Uni, en Afrique du Sud et au Brésil/Japon. Il est essentiel de comprendre l’efficacité des vaccins contre ces variantes pour arrêter cette pandémie mondiale. C’est l’objet d’une nouvelle recherche menée par l’Institut Ragon du MGH, du MIT, de Harvard et du Massachusetts General Hospital.
Dans une étude Alejandro Balazs  a découvert que les anticorps neutralisants induits par les vaccins de Pfizer et Moderna étaient nettement moins efficaces contre les variantes décrites pour la première fois au Brésil/Japon et en Afrique du Sud. L’équipe de Balazs a utilisé son expérience en matière de mesure des anticorps neutralisants du VIH, pour créer des tests similaires pour le COVID-19, en comparant l’efficacité des anticorps contre la souche originale et les nouvelles variantes.
« Nous avons pu tirer parti de la capacité unique à haut débit qui était déjà en place et l’appliquer au SARS-CoV-2 », explique M. Balazs,. « Lorsque nous avons testé ces nouvelles souches contre les anticorps neutralisants induits par le vaccin, nous avons constaté que les trois nouvelles souches décrites pour la première fois en Afrique du Sud étaient 20 à 40 fois plus résistantes à la neutralisation, et que les deux souches décrites pour la première fois au Brésil et au Japon étaient cinq à sept fois plus résistantes, par rapport au virus original du SARS-CoV-2. »
Les anticorps neutralisants, explique Balazs, agissent en se liant étroitement au virus et en l’empêchant de pénétrer dans les cellules, prévenant ainsi l’infection. Comme une clé dans une serrure, cette liaison ne se produit que lorsque la forme de l’anticorps et celle du virus sont parfaitement adaptées l’une à l’autre. Si la forme du virus change à l’endroit où l’anticorps se fixe sur lui – dans ce cas, sur la protéine S du SARS-CoV-2 – l’anticorps peut ne plus être en mesure de reconnaître et de neutraliser le virus. Le virus serait alors décrit comme résistant à la neutralisation.

Trois variantes sont plus résistantes

« En particulier », explique Wilfredo Garcia-Beltran, médecin résident et premier auteur de cette étude, « nous avons constaté que les mutations dans une partie spécifique de la protéine S appelée domaine de liaison au récepteur étaient plus susceptibles d’aider le virus à résister aux anticorps neutralisants. » Les trois variantes sud-africaines, qui étaient les plus résistantes, partageaient toutes trois mutations dans le domaine de liaison des récepteurs. Cela pourrait contribuer à leur fortes résistance aux anticorps neutralisants.
Actuellement, tous les vaccins contre le COVID-19 approuvés fonctionnent en apprenant à l’organisme à produire une réponse immunitaire, notamment des anticorps, contre la protéine S du SARS-CoV-2. Si la capacité de ces variantes à résister aux anticorps neutralisants est préoccupante, cela ne signifie pas que les vaccins ne seront pas efficaces.
« L’organisme dispose d’autres méthodes de protection immunitaire que les anticorps », explique M. Balazs. « Nos résultats ne signifient pas nécessairement que les vaccins ne préviendront pas le COVID-19, mais seulement que la partie anticorps de la réponse immunitaire pourrait avoir du mal à reconnaître certaines de ces nouvelles variantes. »

Des vaccins de nouvelle génération

Comme tous les virus, le SARS-CoV-2 devrait continuer à muter au fur et à mesure de sa propagation. Comprendre quelles sont les mutations les plus susceptibles de permettre au virus d’échapper à l’immunité dérivée d’un vaccin, peut aider les chercheurs à mettre au point des vaccins de nouvelle génération capables de fournir une protection contre les nouvelles variantes. Cela peut également aider les chercheurs à mettre au point des méthodes de prévention plus efficaces, comme des vaccins à large protection qui agissent contre une grande variété de variantes, quelles que soient les mutations qui se développent.
Cette recherche a été publiée dans Cell.
Source : Massachusetts General Hospital
Crédit photo sur Unsplash : Hakan Nural