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Notre planète est un peu perturbée. Une moitié de la Terre perd de la chaleur de l’intérieur de la planète plus rapidement que l’autre, et ce pendant une grande partie des 400 millions d’années passées. Cette perte de chaleur inégale est probablement une relique des supercontinents du passé, lorsque toutes les masses terrestres étaient réunies d’un seul côté de la Terre.

La chaleur de la Terre

« Nous constatons que le Pacifique a perdu plus de chaleur », explique Krister Karlsen, de l’université d’Oslo, en Norvège. « Cela est en grande partie dû à la répartition des masses terrestres continentales ». Karlsen et ses collègues ont reconstitué les taux de perte de chaleur de l’intérieur de la Terre, au cours des 400 derniers millions d’années en combinant deux ensembles de données existants.
Le premier concerne la quantité de chaleur de l’intérieur de la Terre qui remonte à travers la croûte. Cet ensemble de données montre que les océans ne sont pas aussi efficaces que les continents pour piéger la chaleur à l’intérieur de la Terre, explique Karlsen. Cela est dû en partie à l’épaisseur de la roche; la croûte continentale est souvent plus épaisse de plusieurs kilomètres que la croûte océanique, ce qui en fait un meilleur isolant.
Le deuxième ensemble de données concerne le mouvement des continents au cours de la préhistoire. Certaines roches continentales portent des traces révélatrices du champ magnétique terrestre, qui varie selon les régions du globe.
Les données provenant de ces roches peuvent être utilisées pour montrer que la Terre a accueilli un supercontinent à plusieurs reprises – et elles peuvent aider à établir la position approximative de certains de ces supercontinents. Le supercontinent le plus récent était la Pangée, qui a existé il y a environ 335 à 175 millions d’années, et était centré à peu près là où se trouve l’Afrique.
Lorsque Karlsen et ses collègues ont reconstitué le schéma des pertes de chaleur au cours des 400 derniers millions d’années, ils ont constaté que l’hémisphère Pacifique de la planète avait perdu plus de chaleur que l’hémisphère africain opposé, où se trouvait autrefois la Pangée. Le côté Pacifique de notre planète était – et est toujours – dominé par l’océan.

L’activité géologique de l’océan Pacifique

Un autre facteur est l’activité géologique de l’océan Pacifique. Au niveau des dorsales médio-océaniques – de longues chaînes de montagnes volcaniques situées au fond de la mer – le magma se refroidit pour former une nouvelle croûte océanique. Il est important de noter que ces dorsales médio-océaniques du Pacifique créent une nouvelle croûte plus rapidement que celles de l’océan Atlantique. « Les dorsales qui s’étendent rapidement produisent beaucoup de nouvelles croûtes océaniques, qui peuvent transporter la chaleur rapidement », explique Karlsen.
L’équipe a également constaté que les taux de perte de chaleur étaient plus élevés au cours de la majeure partie des 400 millions d’années passées qu’ils ne le sont aujourd’hui. Cela s’explique par le fait que la Terre possède actuellement une quantité inhabituellement élevée de croûte océanique ancienne, selon Karlsen. « Les croûtes océaniques plus anciennes sont plus épaisses et ne laissent pas autant de chaleur s’échapper », explique-t-il. « La Terre actuelle n’est peut-être pas très représentative de l’histoire de notre planète ».
La Terre a connu plusieurs supercontinents au cours de son histoire de 4,5 milliards d’années, dont la Pangée n’est que le plus récent. Le cycle de formation et de destruction des supercontinents est intimement lié à la chaleur de l’intérieur de la Terre, explique Moresi. « Les supercontinents isolent la Terre », explique-t-il, si bien que la chaleur s’accumule sous eux.

Les supercontinents produisent un déséquilibre 

Une partie de cette chaleur s’échappe du côté de la planète dépourvu de supercontinents, ce qui crée le déséquilibre hémisphérique observé par l’équipe de Karlsen. Mais l’accumulation de chaleur sous le supercontinent peut aussi être ce qui le détruit. « Lorsque tous les continents se rassemblent, ils sont poussés ensemble par les plaques, donc ils se réchauffent et tout bouge plus vite et cela brise tout », explique Moresi.
Cette recherche a été publiée dans Geophysical Research Letters.
Source : New Scientist
Crédit photo : Pixabay