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Une nouvelle étude menée par des chercheurs de Yale et de l’université de Leeds, soutient qu’avec le temps, des éclairs ont débloqué le phosphore nécessaire à la création de biomolécules qui seraient à la base de la vie sur notre planète.

Les éclairs ont débloqué le phosphore

« Ces travaux nous aident à comprendre comment la vie a pu se former sur la Terre et comment elle pourrait encore se former sur d’autres planètes semblables à la Terre », a déclaré l’auteur principal Benjamin Hess, étudiant diplômé du département des sciences de la Terre et des planètes de Yale.
Cela commence en partie par le phosphore, a expliqué Benjamin Hess. Le phosphore est un ingrédient-clé nécessaire à la formation de la vie, mais il n’était pas facilement accessible sur Terre il y a des milliards d’années. La plupart du temps, le phosphore était enfermé dans des minéraux insolubles à la surface de la planète.
La question que se posent les chercheurs est la suivante : comment le phosphore de la Terre s’est-il retrouvé sous une forme utilisable pour aider à créer l’ADN, l’ARN et d’autres biomolécules nécessaires à la vie ? Les scientifiques se sont d’abord intéressés aux météorites. L’idée était que les météorites contenant le minéral phosphoreux schreibersite – qui est soluble dans l’eau – s’écrasaient sur la surface de la Terre avec une fréquence suffisante pour créer les conditions nécessaires à la vie biologique.
L’inconvénient de la théorie des météorites, était lié à la fréquence. Au cours de la période où l’on pense que la vie a commencé, il y a entre 3,5 et 4,5 milliards d’années, la fréquence des collisions avec des météorites a chuté.

Du phosphore dans la schreibersite

Mais il y avait une autre source de phosphore dans la schreibersite. Selon M. Hess, la schreibersite peut également se trouver dans certains verres – appelés fulgurites – qui se forment lorsque la foudre frappe le sol. Le verre contient une partie du phosphore de la roche de surface, mais sous forme soluble.
En utilisant les résultats d’une modélisation informatique, Hess et ses coauteurs Sandra Piazolo et Jason Harvey de l’Université de Leeds, ont estimé que la Terre primitive a reçu 1 à 5 milliards d’éclairs par an (contre environ 560 millions d’éclairs par an aujourd’hui). Parmi ces premiers éclairs – entre 100 millions et 1 milliard – auraient touché le sol chaque année.
Au bout d’un milliard d’années, cela représenterait entre 0,1 et 1 quintillion d’éclairs, et une quantité considérable de phosphore devient utilisable.

Une voie vers la vie

La théorie de la foudre présente également d’autres avantages, ont noté les chercheurs. Tout d’abord, le nombre annuel d’éclairs serait resté constant, contrairement au nombre de collisions avec des météorites. En outre, les éclairs seraient probablement plus fréquents sur les masses terrestres des régions tropicales, fournissant des zones plus concentrées de phosphore utilisable. « Cela fait des éclairs une voie importante vers l’origine de la vie », a déclaré Hess.
Cette recherche a été publiée dans Nature Communications.
Source : Yale University
Crédit photo : Pixabay