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Dans un commentaire publié dans Nature Astronomy, le Dr Nathalie Cabrol, de l’Institut SETI, remet en question les hypothèses sur la possibilité d’une vie récente sur Mars que l’on retrouve chez de nombreux membres de la communauté scientifique.

La vie serait présentement maintenant

Alors que le rover Perseverance entreprend un voyage à la recherche de signes de vie ancienne dans le cratère Jezero, vieux de 3,7 milliards d’années, Nathalie Cabrol émet l’hypothèse que non seulement la vie pourrait encore être présente sur Mars aujourd’hui, mais qu’elle pourrait aussi être beaucoup plus répandue et accessible qu’on ne le pensait auparavant.
Ses conclusions s’appuient sur des années d’exploration d’analogues de Mars précoce dans des environnements extrêmes de l’altiplano chilien et des Andes, qui sont financées par l’Institut d’astrobiologie de la NASA. Selon elle, il est essentiel d’envisager l’habitabilité microbienne de Mars à travers le prisme d’un continuum environnemental vieux de 4 milliards d’années plutôt qu’à travers des instantanés environnementaux figés comme nous avons tendance à le faire. Il est également essentiel de se rappeler que, selon tous les critères terrestres, Mars est devenue très tôt un environnement extrême.
Dans les environnements extrêmes, si l’eau est une condition essentielle, elle est loin d’être suffisante. Ce qui importe le plus, dit Cabrol, c’est la façon dont les facteurs environnementaux extrêmes, tels qu’une atmosphère ténue, le rayonnement UV, la salinité, l’aridité, les fluctuations de température et bien d’autres encore, interagissent entre eux, et pas seulement l’eau.
« Vous pouvez marcher sur le même paysage pendant des kilomètres et ne rien trouver. Puis, peut-être parce que la pente change d’une fraction de degré, la texture ou la minéralogie du sol est différente parce qu’il y a plus de protection contre les UV, tout à coup, la vie est là. Ce qui importe dans les mondes extrêmes pour trouver la vie, c’est de comprendre les modèles résultant de ces interactions ». Suivre l’eau, c’est bien. Suivre les modèles, c’est mieux.

Des interactions qui élargissent le territoire potentiel de la vie récente

Cette interaction débloque la distribution et l’abondance de la vie dans ces paysages. Cela ne la rend pas nécessairement plus facile à trouver, car les derniers refuges des microbes dans les environnements extrêmes peuvent se situer à l’échelle micro ou nanométrique, dans les fissures des cristaux. En revanche, les observations faites dans des analogues terrestres suggèrent que ces interactions élargissent considérablement le territoire potentiel de la vie récente sur Mars et pourraient la rapprocher de la surface comme on l’a longtemps théorisé.
Si Mars abrite encore de la vie aujourd’hui, ce que pense Cabrol, pour la trouver il faut adopter l’approche de Mars comme une biosphère. En tant que telle, la distribution et l’abondance de son habitat microbien sont étroitement liées non seulement aux endroits où la vie pourrait théoriquement survivre aujourd’hui, mais aussi à ceux où elle a pu se disperser et s’adapter au cours de l’histoire de cette planète, et les clés de cette dispersion se trouvent aux premiers temps géologiques. Avant la transition Noachien/Hespérien, il y a 3,7 à 3,5 milliards d’années, les rivières, les océans, le vent, les tempêtes de poussière l’auraient transportée partout sur cette planète. « Il est important de noter que les mécanismes de dispersion existent encore aujourd’hui et qu’ils relient l’intérieur profond à la subsurface », affirme M. Cabrol.
Mais une biosphère ne peut pas fonctionner sans moteur. Cabrol propose que le moteur permettant de maintenir la vie récente sur Mars existe toujours, qu’il a plus de 4 milliards d’années et qu’il a migré hors de vue aujourd’hui, sous terre.

Repenser la manière de les aborder

Si cela s’avère exact, ces observations pourraient modifier notre définition de ce que nous appelons les « régions spéciales » pour y inclure l’interaction de facteurs environnementaux extrêmes comme élément critique, un élément qui pourrait étendre leur distribution de manière substantielle et nous amener à repenser la manière de les aborder.
Selon M. Cabrol, le problème est que nous ne disposons pas encore des données environnementales globales à l’échelle et à la résolution nécessaires pour comprendre l’habitabilité microbienne moderne de Mars. Comme l’exploration humaine nous donne un délai pour récupérer des échantillons vierges, Cabrol suggère des options concernant la recherche de vie qui existe actuellement, y compris le type de missions qui pourraient remplir des objectifs pour l’astrobiologie, l’exploration humaine et la protection planétaire.
Source : SETI Institute
Crédit photo : Pxabay