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Les lamas et les alpagas domestiques portent l’ADN d’une population « fantôme » éteinte de leurs parents camélidés sauvages. En outre, leur domestication pourrait avoir impliqué un croisement entre deux espèces différentes.

Une population éteinte 

Les lamas (Lama glama) et les alpagas (Vicugna pacos) domestiques étaient essentiels pour les peuples d’Amérique du Sud comme les Incas. Mais leurs origines restent mystérieuses, explique Paloma Fernández Diaz-Maroto, de l’université de Copenhague, au Danemark.
Il existe deux camélidés sauvages en Amérique du Sud : les guanacos (Lama guanicoe), qui vivent dans de nombreux habitats, et les vigognes (Vicugna vicugna), qui ne vivent qu’en haute montagne. La domestication a commencé il y a 7000 ans, mais on ne sait pas exactement quelle espèce domestique descend de quelle espèce sauvage.
L’histoire plus récente a également brouillé les pistes. « Au moment de la conquête européenne des Amériques, il y a eu un massacre massif de camélidés », explique Pablo Orozco-terWengel, de l’université de Cardiff, au Royaume-Uni. « Beaucoup d’animaux sont morts, et beaucoup de gens qui savaient comment les élever sont morts ».
En conséquence, les gens ont permis beaucoup de croisements. « Aujourd’hui, nous savons qu’environ 36 % de l’ADN des alpagas n’est pas d’origine alpaga », explique Orozco-terWengel.

Une analyse de l’ADN mitochondrial

Pour découvrir ce qui s’est passé, Diaz-Maroto, Orozco-terWengel et leurs collègues ont obtenu de l’ADN mitochondrial à partir des restes de 61 anciens camélidés du nord du Chili, datés de 3500 à 2400 ans.
L’ADN mitochondrial des lamas et des alpagas était le plus similaire à celui des guanacos, tandis que celui des vigognes était différent de tous les autres. Cela suggère que les lamas et les alpagas ont été domestiqués à partir d’anciennes femelles guanacos.
Mais l’analyse montre également que les lamas et les alpagas sont porteurs d’un ADN de guanaco ancien, qui ne correspond pas à celui observé dans les populations de guanacos modernes. Cela suggère qu’ils proviennent d’une population « fantôme » de guanacos qui s’est éteinte au cours des derniers milliers d’années.
L’identité des ancêtres mâles des lamas et alpagas actuels est moins claire. Une étude menée en 2020 sur l’ADN nucléaire des camélidés modernes – qui vient à la fois du mâle et de la femelle – a révélé que les alpagas ont beaucoup d’ADN de vigogne.

Une domestication et un croisement

« Cela signifie que les vigognes ont contribué à la domestication », explique Orozco-terWengel, mais il n’est pas évident de concilier cela avec l’ADN mitochondrial. « Les guanacos femelles ont peut-être été utilisées pour la domestication et croisées avec des vigognes mâles », suggère Orozco-terWengel.
Cette recherche a été publiée dans eLife.
Source : New Scientist
Crédit photo sur Unsplas : Külli Kittus