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Selon une nouvelle étude, le fait de se mettre en colère, de frapper, de secouer ou de crier de façon répétée contre des enfants est lié à des structures cérébrales plus petites à l’adolescence. Cette étude a été menée par Sabrina Suffren, de l’Université de Montréal et du Centre de recherche du CHU Sainte Justine, en partenariat avec des chercheurs de l’Université de Stanford.

Émotions et anatomie du cerveau

Les pratiques parentales sévères couvertes par cette étude sont courantes et même considérées comme socialement acceptables par la plupart des gens au Canada et dans d’autres pays.
« Les implications vont au-delà des changements dans le cerveau. Je pense que ce qui est important, c’est que les parents et la société comprennent que le recours fréquent à des pratiques parentales sévères peut nuire au développement de l’enfant », a déclaré M. Suffren, auteur principal de cette étude. « Nous parlons de leur développement social et émotionnel, ainsi que du développement de leur cerveau. »
Les sévices graves infligés aux enfants, la négligence et même le fait de les placer en institution, ont été liés à l’anxiété et à la dépression plus tard dans la vie. Des études antérieures ont déjà montré que les enfants qui ont subi de graves abus ont des cortex préfrontal et des amygdales plus petits, deux structures qui jouent un rôle-clé dans la régulation des émotions et l’émergence de l’anxiété et de la dépression.

Des régions du cerveau plus petites

Dans cette étude, les chercheurs ont observé que les mêmes régions du cerveau étaient plus petites chez les adolescents qui avaient été soumis à plusieurs reprises à des pratiques parentales sévères dans leur enfance, même si ces enfants n’avaient pas subi d’actes de violence plus graves.
« Ces résultats sont à la fois significatifs et nouveaux. C’est la première fois que des pratiques parentales sévères qui ne constituent pas de la maltraitance grave sont liées à une diminution de la taille de la structure cérébrale, semblable à ce que nous observons chez les victimes d’actes de maltraitance graves « , a déclaré Mme Suffren, qui a réalisé ces travaux dans le cadre de sa thèse de doctorat.
Elle ajoute qu’une étude publiée en 2019 « a montré que les pratiques parentales sévères pouvaient provoquer des changements dans les fonctions cérébrales des enfants, mais nous savons maintenant qu’elles affectent aussi la structure même du cerveau des enfants. »

Des enfants suivis depuis la naissance

L’une des forces de cette étude est qu’elle a utilisé les données d’enfants qui avaient été suivis depuis leur naissance au CHU Saint-Justine au début des années 2000.  Dans le cadre de ce suivi, les pratiques parentales et les niveaux d’anxiété des enfants ont été évalués annuellement alors que les enfants étaient âgés de 2 à 9 ans. Ces données ont ensuite été utilisées pour diviser les enfants en groupes en fonction de leur exposition (faible ou élevée) à des pratiques parentales sévères de manière persistante.
« N’oubliez pas que ces enfants ont été constamment soumis à des pratiques parentales sévères entre l’âge de 2 et 9 ans. Cela signifie que les différences dans leur cerveau sont liées à l’exposition répétitive à des pratiques parentales sévères pendant l’enfance », a déclaré Suffren, qui a travaillé avec ses collègues pour évaluer les niveaux d’anxiété des enfants et leur faire passer des IRM anatomiques entre 12 et 16 ans. Cette étude est la première à tenter d’identifier les liens entre les pratiques parentales sévères, l’anxiété des enfants et l’anatomie de leur cerveau.
Cette recherche a été publiée dans Development and Psychopathology,
Source : University of Montreal
Crédit photo : StockPhotoSecrets