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L’Agence de protection de l’environnement (EPA) sous-estime les émissions de méthane provenant de la production de pétrole et de gaz, dans son inventaire annuel des émissions et des puits de gaz à effet de serre aux États-Unis, selon une nouvelle. L’équipe de recherche a constaté des émissions de 90 % plus élevées pour la production de pétrole et de 50 % plus élevées pour la production de gaz naturel que ce que l’EPA a estimé dans son dernier inventaire.

Des émissions sous-estimées

L’équipe de recherche, dirigée par Joannes Maasakkers, a mis au point une méthode permettant de retracer et de cartographier les émissions totales à partir des données satellitaires jusqu’à leur source sur le terrain. « Il s’agit de la première évaluation à l’échelle d’un pays des émissions que l’EPA communique à la Convention-cadre des Nations unies sur les changements climatiques (CCNUCC) », a déclaré M. Maasakkers.
Actuellement, l’EPA ne communique que les émissions nationales totales à la CCNUCC. Dans le cadre de recherches antérieures, M. Maasakkers et ses collaborateurs, dont Daniel Jacob, titulaire de la chaire de chimie atmosphérique et d’ingénierie environnementale ont travaillé avec l’EPA pour cartographier les émissions régionales de méthane provenant de différentes sources aux États-Unis. Ce niveau de détail a été utilisé pour simuler la façon dont le méthane se déplace dans l’atmosphère.
Dans cet article, les chercheurs ont comparé ces simulations aux observations par satellite de 2010 à 2015. À l’aide d’un modèle de transport, ils ont pu retracer le parcours des émissions de l’atmosphère vers le sol, et identifier les zones des États-Unis où les observations et les simulations ne concordaient pas.
« Lorsque nous examinons les émissions depuis l’espace, nous pouvons seulement voir comment les émissions totales d’une zone devraient être revues à la hausse ou à la baisse, mais nous ne connaissons pas la source responsable de ces émissions », a déclaré Maasakkers. « Comme nous avons passé beaucoup de temps avec l’EPA à déterminer où ces différentes émissions se produisent, nous pourrions utiliser notre modèle de transport pour revenir en arrière et déterminer quelles sources sont responsables de ces sous-estimations ou surestimations du total national. »

Une estimation imprécise de l’EPA

L’écart le plus important concerne les émissions liées à la production de pétrole et de gaz naturel. L’EPA calcule les émissions en fonction des processus et des équipements. Par exemple, l’EPA estime qu’une pompe à essence émet une certaine quantité de méthane, multiplie ce chiffre par le nombre de pompes en fonctionnement dans le pays, et estime les émissions totales des pompes à essence.
« Cette méthode rend vraiment difficile l’obtention d’estimations pour les installations individuelles, car il est difficile de prendre en compte toutes les sources d’émission possibles », a déclaré Maasakkers. « Nous savons qu’un nombre relativement faible d’installations est à l’origine de la plupart des émissions et qu’il y a donc clairement des installations qui produisent plus d’émissions que ce que l’on pourrait attendre de ces estimations globales. »
Les chercheurs espèrent que les travaux futurs permettront de mieux comprendre d’où proviennent exactement ces émissions et comment elles évoluent. « Nous prévoyons de continuer à surveiller les émissions américaines de méthane à l’aide de nouvelles observations satellitaires à haute résolution, et de travailler avec l’EPA pour améliorer les inventaires des émissions », a déclaré Jacob.

Le méthane un gaz à effet de serre

« Il est important de mieux comprendre ces émissions, mais nous ne devrions pas attendre de les comprendre complètement pour commencer à essayer de les réduire », a déclaré Maasakkers. « Il y a déjà beaucoup de choses que nous savons que nous pouvons faire pour réduire les émissions ». De plus, cette recherche est importante sachant que les USA sont une source importante de gaz à effet de serre, notamment le méthane
Cette recherche a été publiée dans Atmospheric Chemistry and Physics.
Source : Harvard John A. Paulson School of Engineering and Applied Sciences
Crédit photo sur Unsplash : Zbynek Burival

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