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Les exploitations agricoles sont des champs de bataille, opposant les producteurs à des ravageurs et à des mauvaises herbes agressives dans des campagnes interminables et coûteuses, qui font souvent appel à des armes chimiques. Ces armes nuisent également à des spectateurs innocents tels que les abeilles, les poissons et les crustacés.

Les pesticides nuisent à plusieurs espèces

Maintenant, une vaste étude décrit les changements qui se sont produits au cours des dernières décennies lorsque les agriculteurs américains ont modifié leur arsenal de pesticides. Les oiseaux et les mammifères se portent beaucoup mieux, alors que les pollinisateurs et les invertébrés aquatiques souffrent. L’impact toxique sur les plantes terrestres est également monté en flèche, probablement parce que les agriculteurs utilisent de plus en plus de produits chimiques pour lutter contre les mauvaises herbes qui sont devenues résistantes aux herbicides courants.
« Ces tendances montrent des changements remarquables dans le temps en matière de toxicité », déclare John Tooker, entomologiste à l’université de l’État de Pennsylvanie qui n’a pas participé à ces nouvelles recherches. « L’ampleur de ce qu’ils ont fait est vraiment, vraiment impressionnante », ajoute l’écotoxicologue Helen Poynton de l’Université du Massachusetts à Boston.
Au cours des dernières décennies, la quantité d’insecticides utilisée aux États-Unis a diminué d’environ 40 %. Mais dans le même temps, les ingrédients actifs sont devenus plus puissants. Par exemple, les pyréthroïdes, des insecticides à action rapide qui affectent le système nerveux, sont très toxiques à des concentrations extrêmement faibles. Certains ne nécessitent que 6 grammes par hectare, contre plusieurs kilogrammes pour les anciens pesticides organophosphorés et carbamates.

Une étude à l’échelle nationale

C’est pourquoi Ralf Schulz, écotoxicologue à l’université de Coblence et de Landau, s’est demandé si la toxicité globale dans l’écosystème avait changé. Quelques études avaient porté sur certains composés et organismes, mais rien n’avait été fait à l’échelle nationale.
Schulz et ses collègues ont commencé par les données de l’U.S. Geological Survey sur l’utilisation des pesticides déclarée par les agriculteurs américains de 1992 à 2016. Ils ont également recueilli des données de toxicité aiguë auprès de l’Agence américaine de protection de l’environnement (EPA) sur ces mêmes composés – 381 au total. Ensuite, ils ont comparé les seuils réglementaires de l’EPA avec la quantité de chaque pesticide appliqué dans les champs agricoles et ont déterminé une « toxicité totale appliquée. »
Les plantes ont également été touchées. Depuis 2004, la toxicité totale appliquée des désherbants a doublé chez les plantes terrestres. L’un des principaux herbicides à l’origine de cette augmentation est le glyphosate, qui a simplifié l’agriculture, amélioré la conservation des sols et permis aux agriculteurs de se passer d’herbicides plus toxiques après sa mise sur le marché, dans les années 1990, de cultures génétiquement modifiées pour tolérer le glyphosate. Mais depuis lors, certaines mauvaises herbes ont développé une résistance au glyphosate, et les agriculteurs pulvérisent d’autres types d’herbicides. Cela menace les plantes à fleurs qui poussent en bordure des champs et qui fournissent de la nourriture et un habitat à d’autres espèces.

Une plus grande toxicité pour les pyréthroïdes

Les pyréthroïdes ont fait doubler la toxicité pour les invertébrés aquatiques, tels que le plancton et les larves d’insectes qui sont un élément-clé des réseaux alimentaires. Et une autre classe de pesticides très répandue, les néonicotinoïdes, a doublé le risque pour les pollinisateurs comme les abeilles et les bourdons. Ce compromis global – les vertébrés sont moins affectés et les invertébrés sont plus durement touchés – a également été observé dans une étude de moindre envergure.
Schulz espère que ces résultats aideront les décideurs politiques et d’autres à réfléchir plus largement à la complexité de la lutte contre les ravageurs et les mauvaises herbes, et aux compromis pour les espèces sauvages, afin de réduire les dommages involontaires. M. Tooker note que la toxicité croissante des plantes et des invertébrés aquatiques pourrait entraîner une diminution de la diversité des habitats et des ressources alimentaires, qui se répercuterait finalement sur les populations animales et pourrait causer des pertes.

Prendre exemple sur l’Union européenne

En fin de compte, ces décisions dépendent de la valeur que la société accorde aux différents groupes d’espèces, explique Edward Perry, économiste agricole à l’université d’État du Kansas, à Manhattan. Par exemple, les régulateurs pourraient restreindre l’utilisation des néonicotinoïdes, comme cela s’est produit dans l’Union européenne, pour le bien des pollinisateurs. Mais les agriculteurs se tourneraient probablement vers d’autres insecticides qui pourraient présenter des risques différents pour les espèces, ou seraient confrontés à une baisse des rendements et à une hausse des prix des denrées alimentaires.
Source : Science
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